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Vue d'ensemble du poisson coelacanthe

Vue d'ensemble du poisson coelacanthe

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Que savez-vous sur les coelacanthes?

Daderot / Wikimedia Commons / CC0 1.0

On pourrait penser qu’il serait difficile de rater un poisson de 200 mètres de long, mais la découverte d’un cœlacanthe vivant en 1938 a fait sensation. Découvrez 10 faits fascinants sur le cœlacanthe, qui vont de la disparition présumée de ce poisson à la façon dont les femelles du genre donnent naissance à de jeunes enfants.

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La plupart des coelacanthes ont disparu il y a 65 millions d'années

Les poissons préhistoriques connus sous le nom de coelacanthes sont apparus pour la première fois dans les océans du monde à la fin du Dévonien (il y a environ 360 millions d'années) et ont persisté jusqu'à la fin du Crétacé lorsqu'ils se sont éteints avec les dinosaures, les ptérosaures et les reptiles marins. Malgré leurs 300 ans d'expérience, les coelacanthes n'ont jamais été particulièrement abondants, surtout par rapport à d'autres familles de poissons préhistoriques.

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Un coelacanthe vivant a été découvert en 1938

La grande majorité des animaux qui s'éteignent réussissent à * rester * éteints. C'est pourquoi les scientifiques ont été si choqués quand, en 1938, un voilier a dragué un coelacanthe vivant dans l'océan Indien, près de la côte sud-africaine. Ce "fossile vivant" a fait la une des journaux dans le monde et a nourri l'espoir qu'une population d'Ankylosaurus ou de Pteranodon avait échappé à l'extinction du Crétacé final et avait survécu jusqu'à nos jours.

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Une deuxième espèce de coelacanthe a été découverte en 1997

Malheureusement, dans les décennies qui ont suivi la découverte de Latimeria chalumnae (comme la première espèce de coelacanthe a été nommée), il n’ya pas eu de rencontre fiable avec des tyrannosaures ou des cératopsiens vivants et respirants. En 1997, cependant, une deuxième espèce de coelacanthe, L. menadoensis, a été découvert en Indonésie. Les analyses génétiques ont montré que le cœlacanthe indonésien était très différent de l’espèce africaine, bien qu’ils aient tous deux évolué à partir d’un ancêtre commun.

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Les coelacanthes sont des poissons à nageoires lobées, sans ailettes

La grande majorité des poissons dans les océans, les lacs et les rivières du monde, y compris le saumon, le thon, les poissons rouges et les guppys, sont des poissons à nageoires rayonnées ou des actinoptérygiens. Les actinoptérygiens ont des nageoires qui sont soutenues par des épines caractéristiques. Les coelacanthes, en revanche, sont des poissons "à nageoires lobes", ou sarcoptérygiens, dont les nageoires sont soutenues par des structures charnues ressemblant à des tiges plutôt que par des os solides. Outre les coelacanthes, les seuls sarcoptérygiens encore en vie sont les poissons-poumons d'Afrique, d'Australie et d'Amérique du Sud.

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Les coelacanthes sont éloignés des premiers tétrapodes

Aussi rares qu’ils soient aujourd’hui, les poissons à nageoires lobées comme les cœlacanthes constituent un lien important dans l’évolution des vertébrés. Il y a environ 400 millions d'années, diverses populations de sarcoptérygiens ont développé la capacité de sortir de l'eau et de respirer sur la terre ferme. L'un de ces braves tétrapodes était ancestral pour tous les vertébrés terrestres d'aujourd'hui, y compris les reptiles, les oiseaux et les mammifères, qui portent tous le plan corporel caractéristique à cinq doigts de leur ancêtre éloigné.

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Les coelacanthes possèdent une charnière unique dans leur crâne

Les deux espèces de Latimeria identifiées ont une caractéristique unique: des têtes pouvant pivoter vers le haut, grâce à une "articulation intracrânienne" au sommet du crâne. Cette adaptation permet à ces poissons d’ouvrir la bouche très large pour pouvoir avaler des proies. Non seulement cette caractéristique manque-t-elle chez les autres poissons à nageoires lobes et à nageoires, mais elle n'a été observée chez aucun autre vertébré de la Terre, qu'elle soit aviaire, marine ou terrestre, y compris les requins et les serpents.

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Les coelacanthes ont une notochorde sous leur moelle épinière

Bien que les coelacanthes soient des vertébrés modernes, ils conservent les "notochords" creux et remplis de liquide qui existaient chez les premiers ancêtres des vertébrés. Parmi les autres caractéristiques anatomiques étranges de ce poisson figurent un organe de détection de l'électricité dans le museau, un casse-tête constitué principalement de graisse et un cœur en forme de tube. Le mot coelacanthe, en passant, est grec pour "épine creuse", une référence aux rayons de la nageoire relativement peu remarquables de ce poisson.

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Des coelacanthes vivent à des centaines de pieds sous la surface de l'eau

Les coelacanthes ont tendance à rester à l'abri des regards. En fait, les deux espèces de Latimeria vivent à environ 500 pieds sous la surface de l'eau dans la "zone crépusculaire", de préférence dans de petites grottes creusées dans des dépôts calcaires. Il est impossible de le savoir avec certitude, mais la population totale de cœlacanthes pourrait bien se chiffrer par milliers, ce qui en fait l’un des poissons les plus rares et les plus menacés au monde.

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Les coelacanthes donnent naissance à une vie jeune

Comme les autres poissons et reptiles, les cœlacanthes sont «ovovivipares». En d'autres termes, les œufs de la femelle sont fécondés de manière interne et restent dans le canal de naissance jusqu'à ce qu'ils soient prêts à éclore. Techniquement, ce type de "naissance vivante" est différent de celui des mammifères placentaires, dans lequel l'embryon en développement est attaché à la mère par un cordon ombilical. On a découvert qu'une coelacanthe capturée avait 26 nouveau-nés à l'intérieur, chacun de plus d'un pied de long!

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Les coelacanthes se nourrissent principalement de poissons et de céphalopodes

L'habitat de la "zone crépusculaire" du coelacanthe est parfaitement adapté à son métabolisme lent: Latimeria n'est pas un nageur actif, préférant dériver dans les courants marins profonds et engloutir tous les animaux marins plus petits qui se produisent sur son passage. Malheureusement, la paresse inhérente aux cœlacanthes en fait une cible privilégiée pour les grands prédateurs marins, ce qui explique pourquoi certains cœlacanthes observés dans la nature arborent des blessures mordantes en forme de requin.