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Quelle est la différence entre… ?

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Dans une file d'attente, pourriez-vous distinguer entre un âne et un mulet? Non? Que diriez-vous d'un opossum et d'un opossum? Toujours pas de dés? Si vous avez besoin d'un cours de recyclage sur les différences subtiles (et parfois pas si subtiles) entre des animaux apparemment identiques, nous vous expliquerons comment distinguer un alligator d'un crocodile, une grenouille d'un crapaud et genre de créature à partir d'un type de créature étroitement liée.

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Dauphins et Marsouins

Un grand dauphin. NASA

Les dauphins et les marsouins sont tous deux des cétacés, la même famille de mammifères qui comprend également les baleines. dauphins sont plus nombreux que les marsouins (34 espèces identifiées, contre six) et se caractérisent par leur bec relativement long et étroit parsemé de dents coniques, leurs nageoires dorsales incurvées ou crochues et leur corpulence relativement élancée; ils peuvent aussi siffler avec leurs orifices et sont des animaux extrêmement sociaux, nageant dans des cosses allongées et interagissant facilement avec les humains. Marsouins ont des bouches plus petites remplies de dents en forme de pique, de nageoires dorsales triangulaires et de corps plus volumineux. Pour autant que quiconque ait pu le savoir, les marsouins ne peuvent produire aucun son de soufflure. Ils sont également beaucoup moins sociaux que les dauphins, nageant rarement par groupes de plus de quatre ou cinq et se comportant très timidement avec les gens.

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Tortues et tortues

Une paire de tortues de mer vertes. Getty Images

Distinguer les tortues des tortues est autant une question de linguistique que de biologie. Aux États-Unis, le terme "tortues" désigne généralement à la fois les tortues et les tortues, tandis qu'au Royaume-Uni, le terme "tortues" désigne spécifiquement les testudines d’eau douce et d’eau salée (l’ordre animal qui comprend les tortues, les tortues et les tortues marines). (Nous ne mentionnerons même pas les pays hispanophones, où tous les testudines, y compris les tortues et les tortues, sont appelés "tortugas".) De manière générale, le mot tortue se réfère à des testudines terrestres, tandis que tortue est plus communément réservé aux espèces océaniques ou riveraines. En outre, la plupart (mais pas toutes) les tortues sont végétariennes, tandis que la plupart (mais pas toutes) des tortues sont omnivores et mangent des plantes et d’autres animaux. Encore confus?

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Mammouths et Mastodons

Un mammouth laineux. Getty Images

Avant de passer aux différences, nous pouvons vous dire une chose que les mammouths et les mastodontes ont en commun: ils sont éteints depuis plus de 10 000 ans! Ce que les paléontologues appellent mammouths appartenait au genre Mammuthus, originaire d'Afrique il y a environ cinq millions d'années; les mammouths avaient tendance à être extrêmement volumineux (quatre ou cinq tonnes) et certaines espèces, comme le mammouth laineux, étaient drapées de peaux luxueuses. Mastodonsau contraire, ils étaient légèrement plus petits que les mammouths, appartenaient au genre Mammut et avaient une histoire évolutive plus profonde, leurs ancêtres lointains parcourant l’Amérique du Nord il ya 30 millions d’années. Les mammouths et les mastodontes avaient également des régimes différents: les premiers pâturaient de l'herbe comme les éléphants modernes, tandis que les derniers se régalaient de brindilles, de feuilles et de branches d'arbres.

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Lièvres et lapins

Un lapin européen. Getty Images

Les termes peuvent être utilisés indifféremment dans les vieux dessins animés de Bugs Bunny, mais en fait, les lapins et les lièvres appartiennent à différentes branches de l'arbre généalogique des lagomorphes. Lièvre sont composés d'environ 30 espèces du genre Lepidus; ils ont tendance à être légèrement plus grands que les lapins, vivent dans les prairies et les déserts plutôt que de creuser dans le sous-sol, et peuvent courir plus vite et sauter plus haut que leurs cousins ​​de lapin (adaptations nécessaires pour échapper aux prédateurs sur un terrain dégagé). LapinsAu contraire, ils comprennent environ deux douzaines d’espèces réparties en huit genres différents et préfèrent vivre dans des arbustes et des forêts où ils peuvent s’enfouir dans le sol pour se protéger. En prime: le jackrabbit nord-américain est en réalité un lièvre! (Vous pouvez vous demander où "lapin" se situe dans toute cette nomenclature; ce mot faisait référence autrefois aux lapins juvéniles, mais est maintenant appliqué indifféremment aux lapins et aux lièvres, en particulier par les enfants.)

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Papillons et mites

Un papillon monarque. Getty Images

Comparé à certains des autres animaux de cette liste, les différences entre les papillons et les papillons de nuit sont assez simples. Papillons sont des insectes de l'ordre des lépidoptères munis d'ailes relativement grandes et colorées qui se replient bien sur le dos; les mites sont également des lépidoptères, mais leurs ailes sont plus petites et plus colorées, et quand ils ne volent pas, ils tiennent généralement leurs ailes près de l’avant de leur abdomen. En règle générale, les papillons préfèrent sortir le jour, alors que les papillons préfèrent le crépuscule, l’aube et la nuit. Sur le plan du développement, cependant, les papillons et les papillons de nuit sont pratiquement identiques: ces deux insectes subissent une métamorphose en stade adulte, des papillons dans une chrysalide dure et lisse et des papillons de nuit dans un cocon recouvert de soie.

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Possums et opossums

Un opossum de Virginie. Wikimedia Commons

C'est une source de confusion, alors faites attention. Les mammifères nord-américains connus sous le nom de opossums sont des marsupiaux de l’ordre Didelphimorphia, représentant plus de 100 espèces et 19 genres. (Contrairement à la croyance populaire, les marsupiaux ne vivent pas seulement en Australie, bien qu’il s’agisse du seul continent où ces mammifères en poche ont évolué vers de grandes tailles.) Le problème est que les oposums américains sont souvent qualifiés de "possums", ce qui les cause à confondre avec des marsupiaux arboricoles d’Australie et de Nouvelle-Guinée du sous-ordre des Phalangeriformes (et qui, ne le sauriez-vous pas, sont aussi appelés "possums"par les indigènes). En dehors de leurs noms, cependant, il est peu probable que vous confondiez un possum australien avec un opossum américain; les anciens marsupiaux sont de lointains descendants de Diprotodon, un wombat de deux tonnes de l'époque du Pléistocène!

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Alligators et Crocodiles

Un crocodile d'eau salée. Getty Images

Les alligators et les crocodiles comprennent des branches distinctes de l'ordre des reptiles Crocodylia, Alligatoridae et Crocodylidae (nous vous laisserons deviner lequel est lequel). En règle générale, crocodiles sont plus gros, plus méchants et plus répandus: ces reptiles semi-marins vivent dans les rivières du monde entier et leur long museau étroit et dentelé est parfaitement formé pour attraper une proie qui se promène trop près du bord de l'eau. Alligatorsau contraire, ils ont des museaux épars, des dispositions moins agressives et beaucoup moins diversifiées (il n’existe que deux espèces d’alligators - l’alligator américain et l’alligator chinois - par rapport à plus d’une douzaine de types de crocodiles). Les crocodiles ont également une histoire évolutive beaucoup plus profonde que les alligators; leurs ancêtres comprennent des monstres de plusieurs tonnes comme Sarcosuchus (également connu sous le nom de SuperCroc) et Deinosuchus, qui vivaient à côté des dinosaures de l'ère mésozoïque.

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Ânes et mules

Un âne. Wikimedia Commons

Celui-ci se résume à la génétique, pure et simple. Ânes sont une sous-espèce du genre Equus (qui comprend également des chevaux et des zèbres) qui descendent de l'âne sauvage d'Afrique et ont été domestiqués dans le Proche-Orient il y a environ 5 000 ans. Mulesau contraire, sont les descendants de chevaux femelles et d'ânes mâles (les sous-espèces d'Equus sont capables de se métisser), et ils sont complètement stériles - un mulet femelle ne peut pas être imprégné par un cheval, un âne ou un mulet mâle ne peut pas imprégner une femelle, un âne ou un mulet. En ce qui concerne l'apparence, les mules ont tendance à être plus grandes et plus "chevalines" que les ânes, tandis que les ânes ont des oreilles plus longues et sont généralement considérés comme plus mignons. (Il existe également un équin appelé "hinny", issu d'un cheval et d'une âne; les hinnies ont tendance à être légèrement plus petits que les mules et sont parfois capables de se reproduire.)

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Grenouilles et Crapauds

Une rainette verte. Getty Images

Les grenouilles et les crapauds sont tous deux membres de l'ordre des amphibiens Anura (grec pour "sans queue"). Les différences qui existent entre elles n'ont pas beaucoup de sens pour les taxonomistes, mais en général, grenouilles ont de longues pattes postérieures avec des pieds palmés, une peau lisse (ou même gluante) et des yeux proéminents, crapauds ont un corps trapu, une peau sèche (et parfois «verruqueuse») et des pattes postérieures relativement courtes. Comme vous l'avez peut-être déjà supposé, les grenouilles se trouvent généralement près de l'eau, tandis que les crapauds peuvent parcourir de plus longues distances à l'intérieur des terres, car ils n'ont pas constamment besoin de garder leur peau humide. Cependant, les grenouilles et les crapauds partagent deux caractéristiques importantes communes: en tant qu'amphibiens, ils doivent tous deux pondre leurs œufs dans l'eau (grenouilles en grappes circulaires, crapauds en ligne droite), et leurs nouveau-nés passent par un stade de têtard avant de se développer complètement. adultes adultes.

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Léopards et guépards

Le léopard d'Amour. Getty Images

Superficiellement, les guépards et les léopards se ressemblent beaucoup: tous les deux sont des chats grands, minces et lugubres qui vivent en Afrique et dans le Proche-Orient et qui sont couverts de points noirs. Mais ce sont en fait des espèces très différentes: guépards (Acinonyx chubatus) se distingue par les "lignes de déchirure" noires qui parcourent le coin de leurs yeux et leur nez, ainsi que par leur queue plus longue, leurs formes plus maigres et leur vitesse de pointe de près de 100 km / h lorsqu'ils courent le long d'une proie. Par contre, léopards (Panthera pardus) ont une structure plus volumineuse, un crâne plus grand et des motifs de taches plus complexes (qui assurent le camouflage et peuvent également faciliter la reconnaissance intraspécifique). Plus important encore, vous ne serez pas obligé d'être Usain Bolt pour avoir une chance d'échapper à un léopard affamé, car ces chats atteignent des vitesses maximales d'à peine 35 miles par heure, environ la moitié de celles de leurs cousins ​​guépards.

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Les phoques et les lions de mer

Un lion de mer Wikimedia Commons

Lorsqu'il s'agit de distinguer les phoques des otaries, la taille et la gentillesse sont les principaux éléments à prendre en compte. Bien que ces deux animaux appartiennent à la famille des mammifères marins connue sous le nom de pinnipèdes, scellés sont plus petits, ont la fourrure et ont les pieds avant plus trapus, Lions de mer sont plus grandes et plus bruyantes, avec des nageoires allongées à l’avant. Les lions de mer ont également tendance à être beaucoup plus sociaux, se rassemblant parfois en groupes de plus de 1 000 individus, tandis que les phoques sont des solitaires comparatifs et passent plus de temps dans l'eau (le seul moment où vous êtes susceptible de trouver un groupe de phoques est le temps d'accoupler). Peut-être le plus important, puisque les lions de mer sont capables de "marcher" sur la terre ferme en faisant pivoter leurs nageoires postérieures, et sont plus vocaux que les phoques, ils sont les pinnipèdes incontournables des cirques et des aquariums, où ils peuvent apprendre des trucs agréables à visiter .