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La bataille de Fort Donelson

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La bataille de Fort Donelson était une bataille précoce dans la guerre civile américaine (1861-1865). Les opérations de Grant contre le Fort Donelson durèrent du 11 au 16 février 1862. En se dirigeant vers le sud dans le Tennessee avec l'aide des canonnières de l'officier du drapeau Andrew Foote, les troupes de l'Union dirigées par le brigadier général Ulysses S. Grant s'emparèrent du Fort Henry le 6 février 1862.

Ce succès a ouvert la rivière Tennessee à la navigation Union. Avant de remonter en amont, Grant commença à déplacer son commandement vers l’est pour prendre Fort Donelson sur la rivière Cumberland. La prise du fort serait une victoire clé pour l'Union et ouvrirait la voie à Nashville. Le lendemain de la perte de Fort Henry, le général Albert Sidney Johnston, commandant confédéré de l’Ouest, a convoqué un conseil de guerre pour déterminer la prochaine étape.

Niché le long d'un large front dans le Kentucky et le Tennessee, Johnston est confronté aux 25 000 hommes de Grant au Fort Henry et à l'armée de 45 000 hommes du général Don Carlos Buell à Louisville, dans le Kentucky. Réalisant que sa position dans le Kentucky était compromise, il commença à se retirer au sud de la rivière Cumberland. Après des discussions avec le général P.G.T. Beauregard, il a accepté à contrecoeur que le Fort Donelson devrait être renforcé et envoyé 12 000 hommes à la garnison. Au fort, le commandement était assuré par le brigadier général John B. Floyd. Ancien secrétaire à la guerre américain, Floyd était recherché dans le Nord pour y être greffé.

Commandants syndicaux

  • Brigadier général Ulysses S. Grant
  • Officier-drapeau Andrew H. Foote
  • 24 541 hommes

Commandants confédérés

  • Brigadier général John B. Floyd
  • Brigadier General Gideon Pillow
  • Brigadier Général Simon B. Buckner
  • 16,171 hommes

Les prochains mouvements

À Fort Henry, Grant a tenu un conseil de guerre (son dernier de la guerre civile) et a décidé d'attaquer Fort Donelson. En parcourant plus de 20 km de routes gelées, les troupes de l'Union ont quitté le pays le 12 février mais ont été retardées par un écran de cavalerie confédérée dirigé par le colonel Nathan Bedford Forrest. Alors que Grant marchait par voie de terre, Foote a transféré ses quatre cuirassés et trois "planchers de bois" vers la rivière Cumberland. En arrivant au large de Fort Donelson, USS Carondelet s'est approché et a testé les défenses du fort pendant que les troupes de Grant s'installaient à l'extérieur du fort.

Le noeud se resserre

Le lendemain, plusieurs petites attaques de sondage ont été lancées pour déterminer la force des travaux confédérés. Cette nuit-là, Floyd rencontra ses principaux commandants, les brigadiers généraux Gideon Pillow et Simon B. Buckner, pour discuter de leurs options. Estimant que le fort était intenable, ils ont décidé que Pillow devrait mener une tentative d'évasion le lendemain et ont commencé à déplacer des troupes. Au cours de ce processus, l'un des collaborateurs de Pillow a été tué par un tireur d'élite de l'Union. Perdant ses nerfs, Pillow reporta l'attaque. En colère contre la décision de Pillow, Floyd a ordonné le début de l’attaque, mais il était trop tard dans la journée pour commencer.

Pendant que ces événements se déroulaient à l'intérieur du fort, Grant était renforcé dans ses lignes. Avec l'arrivée des troupes dirigées par le brigadier général Lew Wallace, Grant place à sa droite la division du brigadier général John McClernand, le brigadier général C.F. Smith à gauche et les nouveaux arrivants au centre. Vers 15 heures, Foote s'est approché du fort avec sa flotte et a ouvert le feu. Les artilleurs de Donelson se heurtèrent à une résistance féroce et les canonnières de Foote furent forcées de se retirer avec de gros dégâts.

Les confédérés tentent une évasion

Le lendemain matin, Grant est parti avant l'aube pour rencontrer Foote. Avant de partir, il a demandé à ses commandants de ne pas engager un engagement général, mais n'a pas désigné de commandant en second. Dans le fort, Floyd avait reporté la tentative d'évasion pour ce matin. S'attaquant aux hommes de McClernand sur la droite syndicale, le plan de Floyd demandait aux hommes de Pillow de creuser un trou, tandis que la division de Buckner protégeait leurs arrières. Sortant de leurs lignes, les troupes confédérées réussirent à repousser les hommes de McClernand et à tourner leur flanc droit.

Bien que non mis en déroute, la situation de McClernand était désespérée car ses hommes étaient à court de munitions. Finalement renforcée par une brigade de la division Wallace, la droite syndicale a commencé à se stabiliser, malgré la confusion qui régnait alors qu'aucun chef de syndicat n'était aux commandes sur le terrain. À 12 h 30, la progression des Confédérés a été stoppée par une position forte de l'Union sur le chemin Wynn's Ferry. Incapables de percer, les confédérés se retirèrent sur une crête basse alors qu'ils s'apprêtaient à abandonner le fort. Apprenant des combats, Grant retourna à Fort Donelson et arriva vers 13 heures.

Grant Strikes Back

Réalisant que les confédérés tentaient de s'échapper plutôt que de chercher une victoire sur le champ de bataille, il se prépara immédiatement à lancer une contre-attaque. Bien que leur issue de secours soit libre, Pillow a ordonné à ses hommes de se réapprovisionner dans leurs tranchées avant de partir. Pendant que cela se passait, Floyd perdit son sang-froid et, convaincu que Smith était sur le point d’attaquer la gauche de l’Union, ordonna à l’ensemble de son commandement de rentrer dans le fort.

Profitant de l’indécision des confédérés, Grant ordonna à Smith d’attaquer à gauche, tandis que Wallace s’avançait à droite. Les hommes de Smith réussirent à prendre pied dans les lignes confédérées tandis que Wallace récupérait une grande partie du terrain perdu le matin. Les combats ont pris fin à la tombée de la nuit et Grant prévoyait de reprendre l'attaque le matin. Cette nuit-là, pensant que la situation était désespérée, Floyd et Pillow cédèrent le commandement à Buckner et quittèrent le fort par l'eau. Forrest et 700 de ses hommes les ont suivis pour se faufiler dans les bas-fonds afin d'éviter les troupes de l'Union.

Le matin du 16 février, Buckner envoya à Grant une note lui demandant des conditions de remise. Amis avant la guerre, Buckner espérait recevoir des conditions généreuses. Grant a répondu:

Monsieur: Votre proposition d’armistice et de nomination de commissaires pour régler les conditions de la capitulation vient de nous parvenir. Aucun terme, sauf cession sans condition et immédiate, ne peut être accepté. Je propose de passer immédiatement à vos travaux.

Cette brève réponse a été remportée. Accordez le surnom "Accord de reddition inconditionnelle". Bien que mécontent de la réponse de son ami, Buckner n'avait d'autre choix que d'obéir. Plus tard dans la journée, il rendit le fort et sa garnison devint la première des trois armées confédérées à être capturées par Grant au cours de la guerre.

Les conséquences

La bataille de Fort Donelson a coûté 507 tués à Grant, 1 976 blessés et 208 capturés / disparus. Les pertes confédérées étaient bien plus élevées en raison de la reddition et s'élevaient à 327 tués, 1 127 blessés et 12 392 capturés. Les deux victoires aux Forts Henry & Donelson ont été les premiers grands succès de la guerre dans l’Union et ont ouvert le Tennessee à l’invasion de l’Union. Au cours de la bataille, Grant avait capturé près du tiers des forces disponibles de Johnston (plus d'hommes que tous les précédents généraux américains réunis) et avait été récompensé par une promotion au grade de général de division.


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