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Elizabeth Key et son procès qui change l'histoire

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Elizabeth Key (1630 - après 1665) est une figure clé de l’histoire de l’esclavage des biens meubles par les Américains. Elle a gagné sa liberté dans un procès en 17th siècle de Virginie coloniale, et son procès pourrait avoir inspiré des lois faisant de l’esclavage une maladie héréditaire.

Patrimoine

Elizabeth Key est née en 1630 dans le comté de Warwick, en Virginie. Sa mère était une esclave africaine qui n’est pas nommée dans le disque. Son père était un planteur anglais vivant en Virginie, Thomas Key, arrivé en Virginie avant 1616. Il a servi à la Virginia House of Burgesses, la législature coloniale.

Accepter la paternité

En 1636, une affaire civile fut intentée contre Thomas Key, alléguant qu'il était le père d'Elizabeth. Ces poursuites étaient courantes pour amener un père à assumer la responsabilité de subvenir aux besoins d'un enfant né hors mariage ou à faire en sorte que le père l'aide à faire de l'enfant un apprentissage. Key a d'abord nié la paternité de l'enfant, affirmant qu'un «Turc» avait engendré l'enfant. (Un «Turc» aurait été un non-chrétien, ce qui pourrait affecter le statut d'esclave de l'enfant.) Il a alors accepté la paternité et l'a fait baptiser en tant que chrétien.

Transfert à Higginson

À peu près au même moment, il envisageait de se rendre en Angleterre - la poursuite avait peut-être été intentée pour s'assurer qu'il acceptait la paternité avant son départ - et il avait placé Elizabeth, âgée de 6 ans, auprès de Humphrey Higginson, son parrain. Key a spécifié une durée de contrat d’engagement de neuf ans, ce qui la porterait à 15 ans, un délai commun pour l’expiration de contrats conventionnels ou d’apprenti. Dans l'accord, il spécifiait qu'après neuf ans, Higginson devait emmener Elizabeth avec lui, lui en donner une «portion», puis la libérer pour se faire son propre chemin dans le monde.

Elle indiquait également que Higginson la traitait comme une fille; comme l'ont dit des témoignages ultérieurs, «utilisez-la plus respectueusement qu'un serviteur commun ou un esclave».

Key s'embarqua ensuite pour l'Angleterre, où il mourut plus tard dans l'année.

Colonel Mottram

Quand Elizabeth avait environ dix ans, Higginson l'a transférée à un colonel John Mottram, juge de paix - qu'il s'agisse d'un transfert ou d'une vente, ce n'est pas clair - et il a ensuite déménagé dans ce qui est maintenant le comté de Northumberland, en Virginie, devenant le premier Colon européen là-bas. Il a fondé une plantation qu'il a appelée Coan Hall.

Vers 16 h 50, le colonel Mottram fit en sorte que 20 domestiques sous contrat soient amenés d'Angleterre. Parmi eux figurait William Grinstead, un jeune avocat qui s’engageait lui-même à payer pour son passage et à le compenser pendant la durée de son contrat. Grinstead a travaillé légalement pour Mottram. Il a également rencontré et est tombé amoureux d’Elizabeth Key, toujours attachée à Mottram, bien qu’elle soit à ce moment-là au moins cinq ans au-delà de la durée de l’accord initial entre Key et Higginson. Même si la loi en vigueur à l'époque en Virginie interdisait aux employés sous contrat de se marier, d'avoir des relations sexuelles ou d'avoir des enfants, un fils, John, est né de Elizabeth Key et de William Grinstead.

Costume de classement pour la liberté

En 1655, Mottram est décédé. Ceux qui se sont installés dans la propriété ont supposé qu'Elizabeth et son fils John étaient des esclaves à vie. Elizabeth et William ont engagé une action en justice pour reconnaître à la fois Elizabeth et son fils comme étant déjà libres. À l’époque, la situation juridique était ambiguë, certains présumant que tous les «Negros» étaient des esclaves, quel que soit le statut de leurs parents, et d’autres selon le droit coutumier anglais où le statut de servitude suivait celui du père. Certains autres cas ont tenu noir les chrétiens ne pouvait pas être esclave pour la vie. La loi était particulièrement ambiguë si un seul parent était un sujet anglais.

La plainte reposait sur deux facteurs: premièrement, son père était un Anglais libre et, en common law anglaise, qu’un homme soit libre ou esclave suive le statut de père; et deuxièmement, elle était «baptisée depuis longtemps» et était une chrétienne pratiquante.

Un certain nombre de personnes ont témoigné. L'un d'eux a ressuscité cette vieille affirmation selon laquelle le père d'Elizabeth était un «Turc», ce qui aurait signifié qu'aucun des parents n'était un sujet anglais. Mais d'autres témoins ont déclaré que très tôt, il était de notoriété publique que le père d'Elizabeth était Thomas Key. Le témoin clé était une ancienne servante de Key, Elizabeth Newman, âgée de 80 ans. Le disque indiquait également qu'elle s'appelait Black Bess ou Black Besse.

La cour l'a jugée favorable et lui a accordé la liberté, mais une cour d'appel a conclu qu'elle n'était pas libre, car elle était une «nègre».

Assemblée générale et nouveau procès

Ensuite, Grinstead a déposé une pétition pour Key auprès de l’Assemblée générale de Virginie. L’Assemblée a formé un comité chargé d’enquêter sur les faits et a conclu «qu’en vertu de la loi commune l’enfant d’une femme esclave engendré par un homme libre devrait être libre» et a également noté qu’elle avait été baptisée et pouvait «donner une très bonne compte de son mois. »L’Assemblée renvoya l’affaire devant un tribunal inférieur.

Là-bas, le 21 juillet 1656, le tribunal jugea qu'Elizabeth Key et son fils John étaient des personnes libres. Le tribunal a également exigé que le domaine de Mottram lui donne «des vêtements de maïs et la satisfaction», car elle avait servi de nombreuses années après la fin de son mandat. Le tribunal a officiellement «transféré» à Grinstead «une servante». Le même jour, une cérémonie de mariage fut célébrée et enregistrée pour Elizabeth et William.

La vie en liberté

Elizabeth a eu un deuxième fils par Grinstead, appelé William Grinstead II. (La date de naissance de l'un ou l'autre fils est enregistrée.) Grinstead décède en 1661, après seulement cinq ans de mariage. Elizabeth a ensuite épousé un autre colon anglais, John Parse ou Pearce. À sa mort, il a laissé 500 acres à Elizabeth et à ses fils, ce qui leur a permis de vivre en paix.

Il y a beaucoup de descendants d'Elizabeth et de William Grinstead, y compris un certain nombre de personnages célèbres (l'acteur Johnny Depp en est un).

Lois postérieures

Comme indiqué ci-dessus, il existait une certaine ambiguïté quant au statut juridique de l’enfant d’une femme esclave et d’un père libre. L’hypothèse selon laquelle les biens d’Elizabeth et de John seraient des esclaves à vie ne serait pas sans précédent. Mais l’idée que toutes les personnes d’ascendance africaine étaient en esclavage en permanence n’était pas universelle. Certains testaments et accords conclus par les propriétaires spécifiaient les conditions de service des esclaves africains, ainsi que des terres ou d’autres biens à attribuer à la fin de la période de service, afin de les aider dans leur nouvelle vie en tant que personnes pleinement libres. Par exemple, le souverain indien Debeada a donné à une femme, Jone Johnson, fille d'un Anthony Johnson identifié comme un nègre, 100 acres de terre en 1657.

La poursuite de Key lui a valu la liberté et a établi la primauté de la common law anglaise sur un enfant né d'un père anglais libre. En réponse, la Virginie et d'autres États ont adopté des lois pour outrepasser les hypothèses de la common law. L'esclavage en Amérique est devenu plus solidement un système héréditaire fondé sur la race.

Virginie adopté ces lois:

  • 1660: la durée de la servitude sous contrat est limitée à cinq ans pour les serviteurs d'un pays chrétien
  • 1662: le statut d'un enfant en tant que libre ou statut d'esclave devait suivre le statut de la mère, contrairement à la common law anglaise
  • 1667: être chrétien n'altère pas le statut de servitude
  • 1670: interdit aux Africains d'importer des travailleurs forcés de n'importe où (Afrique ou Angleterre incluse)
  • 1681: les enfants d'une mère européenne et d'un père africain devaient être asservis jusqu'à 30 ans

Dans Maryland:

  • 1661: adoption d'une loi faisant de tous les Afro-Américains de la colonie des esclaves et de tous les Afro-Américains esclaves de naissance, quel que soit le statut de leurs parents.
  • 1664: une nouvelle loi interdit les mariages entre femmes européennes ou anglaises et hommes africains (noirs / noirs)

Remarque: alors que le terme «noir» ou «nègre» était parfois utilisé pour les Africains dès le début de la présence de personnes d'ascendance africaine dans l'Amérique coloniale, le terme «blanc» est entré dans la loi en Virginie vers 1691, avec une loi faisant référence à «Anglais ou autres femmes blanches». Auparavant, chaque nationalité était décrite. En 1640, par exemple, une affaire judiciaire décrivit un "Hollandais", un "Ecossais" et un "Nègre", tous des serviteurs ayant fui pour le Maryland. Une affaire antérieure, 1625, faisait référence à un «nègre», un «français» et un «portugais».

En savoir plus sur les débuts de l'histoire des femmes noires ou africaines aux États-Unis, notamment sur l'évolution des lois et des traitements: la chronologie de l'histoire afro-américaine et des femmes

Aussi connu sous le nom: Elizabeth Key Grinstead; en raison des variations orthographiques courantes à l'époque, le nom de famille était diversement Key, Keye, Kay et Kaye; le nom marié était diversement Grinstead, Greensted, Grimstead et autres orthographes; nom de mariage final était Parse ou Pearce

Contexte, famille:

  • Mère: non nommée
  • Père: Thomas Key (ou Keye ou Kay ou Kaye)

Mariage, enfants:

  • mari: William Grinstead (ou Greensted ou Grimstead ou autres orthographes) (marié le 21 juillet 1656; serviteur sous contrat et avocat)
  • les enfants:
    • John Grinstead
    • William Grinstead II
  • mari: John Parce ou Pearce (marié vers 1661)