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Thaddeus Stevens

Thaddeus Stevens

Thaddeus Stevens était un membre influent du Congrès de Pennsylvanie, connu pour sa ferme opposition à l'esclavage pendant les années précédant et pendant la guerre civile.

Considéré comme le chef des républicains radicaux à la Chambre des représentants, il a également joué un rôle majeur au début de la période de reconstruction, prônant des politiques très strictes à l'égard des États qui s'étaient séparés de l'Union.

À de nombreux égards, il était la figure la plus dominante à la Chambre des représentants pendant la guerre civile et, en tant que président du puissant comité des voies et moyens, il exerça une influence considérable sur la politique.

Un excentrique sur la colline du Capitole

Bien que respecté pour son esprit vif, Stevens avait une tendance à un comportement excentrique qui pouvait aliéner amis et ennemis. Il avait perdu tous ses cheveux d'une maladie mystérieuse et portait, au sommet de sa tête chauve, une perruque qui semblait ne jamais convenir.

Selon une légende, une admiratrice lui aurait demandé une mèche de ses cheveux, une demande courante adressée aux célébrités du XIXe siècle. Stevens ôta sa perruque, la posa sur une table et dit à la femme: "Aidez-vous."

Ses mots d'esprit et ses commentaires sarcastiques dans les débats du Congrès pourraient alternativement apaiser les tensions ou enflammer ses adversaires. Pour ses nombreuses batailles pour le compte des outsiders, il fut surnommé "le grand roturier".

Controverse attachée de manière persistante à sa vie personnelle. La rumeur disait que sa gouvernante afro-américaine, Lydia Smith, était secrètement sa femme. Et bien qu'il n'ait jamais touché à l'alcool, il était connu à Capitol Hill pour jouer aux jeux de cartes à gros enjeux.

À la mort de Stevens en 1868, il fut pleuré dans le nord du pays. Un journal de Philadelphie consacrait toute sa couverture à un récit élogieux de sa vie. Dans le sud, où il était détesté, les journaux se sont moqués de lui après sa mort. Les Sudistes étaient scandalisés par le fait que son corps, situé dans la rotonde du Capitole américain, était entouré d’une garde d’honneur composée de troupes noires.

Jeunesse

Thaddeus Stevens est né le 4 avril 1792 à Danville, dans le Vermont. Né avec un pied déformé, le jeune Thaddeus devrait faire face à de nombreuses difficultés au début de sa vie. Son père a abandonné la famille et il a grandi dans de très mauvaises conditions.

Encouragé par sa mère, il réussit à faire des études et entre au Dartmouth College, d'où il obtint son diplôme en 1814. Il se rendit dans le sud de la Pennsylvanie, apparemment pour travailler comme instituteur, mais s'intéressa au droit.

Après avoir lu pour la loi (la procédure pour devenir avocat avant les facultés de droit était courante), Stevens fut admis au barreau de Pennsylvanie et créa un cabinet d'avocats à Gettysburg.

Carrière juridique

Au début des années 1820, Stevens était un avocat prospère et s'occupait d'affaires allant du droit des biens au meurtre. Il vivait dans une région proche de la frontière entre la Pennsylvanie et le Maryland, une région dans laquelle les esclaves fugitifs arriveraient pour la première fois en territoire libre. Et cela signifiait qu'un certain nombre d'affaires judiciaires liées à l'esclavage seraient portées devant les tribunaux locaux.

Stevens a périodiquement défendu des esclaves fugitifs devant un tribunal, affirmant leur droit de vivre en liberté. Il était également connu pour dépenser son propre argent pour acheter la liberté des esclaves. La région du sud de la Pennsylvanie, où Stevens s'était établi, était devenue le lieu d'atterrissage pour les esclaves fugitifs qui s'étaient échappés de la servitude en Virginie ou dans le Maryland.

En 1837, il fut enrôlé pour participer à une convention appelée à rédiger une nouvelle constitution pour l'État de Pennsylvanie. Lorsque la convention a accepté de limiter le droit de vote aux hommes blancs, Stevens a quitté la convention et a refusé de participer.

En plus d’être connu pour avoir des opinions bien arrêtées, Stevens a acquis la réputation d’être rapide et d’avoir fait des commentaires souvent insultants.

Une audience judiciaire se tenait dans une taverne, ce qui était courant à l'époque. La procédure pittoresque est devenue très agitée lorsque Stevens a harcelé l'avocat adverse. Frustré, l'homme prit un encrier et le lança à Stevens.

Stevens esquiva l'objet projeté et expliqua: "Vous ne semblez pas compétent pour utiliser l'encre de manière plus efficace."

En 1851, Stevens organisa la défense légale d'un quaker de Pennsylvanie arrêté par des officiers de police fédéraux à la suite d'un incident connu sous le nom de Christiana Riot. L'affaire a commencé quand un propriétaire d'esclaves du Maryland est arrivé en Pennsylvanie, avec l'intention de capturer un esclave qui s'était échappé de sa ferme.

Dans une impasse dans une ferme, le propriétaire d'esclaves a été tué. L'esclave en fuite qui était recherché s'est enfui et s'est rendu au Canada. Mais un agriculteur local, Castner Hanway, a été jugé, accusé de trahison.

Thaddeus Stevens a dirigé l’équipe juridique défendant Hanway et a été mis au crédit de la stratégie juridique qui a conduit l’accusé à être acquitté. Sachant que son implication directe dans l'affaire serait controversée et risquerait de se retourner contre lui, Stevens dirigea l'équipe de la défense mais resta à l'arrière-plan.

La stratégie élaborée par Stevens consistait à se moquer du cas du gouvernement fédéral. L'avocat de la défense travaillant pour Stevens a souligné à quel point il était absurde que le renversement du gouvernement des États-Unis, un pays s'étendant d'un océan à l'autre, se produise probablement dans un modeste verger de pommiers dans la campagne de Pennsylvanie. Le jury a acquitté l'accusé et les autorités fédérales ont abandonné l'idée de poursuivre d'autres résidents locaux associés à l'affaire.

Carrière du Congrès

Stevens a touché à la politique locale et, comme beaucoup d'autres à son époque, son affiliation à un parti a changé au fil des ans. Il a été associé au parti anti-maçonnique au début des années 1830, aux Whigs aux années 1840 et a même flirté avec les Know-Nothings au début des années 1850. À la fin des années 1850, avec l’émergence du Parti républicain anti-esclavagiste, Stevens avait enfin trouvé un foyer politique.

Il avait été élu au Congrès en 1848 et 1850 et avait passé ses deux mandats à attaquer les législateurs du Sud et à faire tout son possible pour bloquer le compromis de 1850. Lorsqu'il revint complètement à la politique et fut élu au Congrès en 1858, il devint membre du Le mouvement des législateurs républicains et sa forte personnalité l'ont amené à devenir un personnage puissant de Capitol Hill.

Stevens, en 1861, est devenu président du puissant comité des voies et moyens de la Chambre, qui déterminait comment l'argent était dépensé par le gouvernement fédéral. Avec le début de la guerre civile et l'accélération des dépenses gouvernementales, Stevens put exercer une influence considérable sur la conduite de la guerre.

Bien que Stevens et le président Abraham Lincoln soient membres du même parti politique, Stevens avait des opinions plus extrêmes que Lincoln. Et il a constamment incité Lincoln à soumettre complètement le Sud, à libérer les esclaves et à imposer une politique très dure au Sud à la fin de la guerre.

Selon Stevens, la politique de Lincoln en matière de reconstruction aurait été beaucoup trop indulgente. Et après la mort de Lincoln, les politiques adoptées par son successeur, le président Andrew Johnson, rendaient Stevens furieux.

Reconstruction et Impeachment

On se souvient généralement de Stevens pour son rôle de leader des républicains radicaux à la Chambre des représentants pendant la période de reconstruction après la guerre civile. De l'avis de Stevens et de ses alliés au Congrès, les États confédérés n'avaient pas le droit de se séparer de l'Union. Et, à la fin de la guerre, ces États étaient un territoire conquis et ne pouvaient rejoindre l’Union avant d’avoir été reconstruit selon les ordres du Congrès.

Stevens, qui a siégé au Comité mixte sur la reconstruction du Congrès, a été en mesure d'influencer les politiques imposées aux États de l'ancienne Confédération. Et ses idées et ses actions l'ont amené en conflit direct avec le président Andrew Johnson.

Lorsque Johnson a finalement violé le Congrès et a été mis en accusation, Stevens a été l'un des gérants de la Chambre, essentiellement un procureur contre Johnson.

Le président Johnson fut acquitté de son procès en destitution au Sénat américain en mai 1868. Après le procès, Stevens tomba malade et ne fut jamais guéri. Il est décédé à son domicile le 11 août 1868.

Stevens se vit accorder un rare honneur car son corps reposait dans la rotonde du Capitole américain. Il n'était que la troisième personne honorée de la sorte, après Henry Clay en 1852 et Abraham Lincoln en 1865.

À sa demande, Stevens fut enterré dans un cimetière de Lancaster, en Pennsylvanie, qui, contrairement à la plupart des cimetières à l'époque, n'était pas séparé par race. Sur sa tombe se trouvaient des mots qu'il avait écrits:

Je repose dans cet endroit calme et isolé, non pas pour une préférence naturelle pour la solitude, mais pour trouver d'autres cimetières limités par des règles de la Charte relatives à la race, je l'ai choisi pour pouvoir illustrer dans ma mort les principes que j'ai défendus à travers une longue vie - égalité de l'homme devant son Créateur.

Compte tenu de la nature controversée de Thaddeus Stevens, son héritage a souvent été contesté. Mais il ne fait aucun doute qu'il a été une figure nationale importante pendant et immédiatement après la guerre civile.

Voir la vidéo: Lincoln - Thaddeus Stevens Speaks To The House (Août 2020).