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Bataille de Verdun - Histoire

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La bataille de Verdun a été la plus longue et la plus coûteuse de toutes les batailles sur le front ouest pendant la guerre. La bataille a commencé le 21 février 1916 avec un assaut allemand sur les hauteurs de la Meuse, une série de collines qui, si elles étaient capturées, permettraient aux Allemands de pilonner la ville de Verdun. Dans un premier temps l'offensive est réussie, les Allemands s'emparent du fort français de Daoaumont. Le général français Pétain n'a cependant ordonné aucune retraite. Les Français ont pu engager 20 divisions dans le combat et rendre une avance allemande presque impossible. Fin mars, leurs contre-batteries pilonnaient les lignes allemandes.

Les Allemands ont alors changé de tactique et ont attaqué de l'autre côté de la Meuse en essayant de capturer les terrains où se trouvaient les batteries françaises. Les renforts français ont pu arrêter l'avance. En mai, les Français ont pu reprendre brièvement le contrôle partiel du fort Daoaumont, pour le perdre à nouveau. La glace allemande a pu avancer jusqu'à Fleury en poussant à moins de 2,5 milles du château de Verdun. De juin à août, la ville de Fleury changea de mains seize fois. En août, les Allemands ont été contraints de retirer une partie de leurs troupes du champ de bataille pour participer à la bataille de la Somme. Entre août et décembre, la contre-offensive française a récupéré tout le terrain perdu.

La bataille a duré 303 jours avec un total de 714 000 victimes; 377 000 français et 337,00 allemand. Les Allemands avaient espéré gagner une guerre d'usure avec les Français commençant la bataille avec un grand avantage en artillerie. À la fin de la bataille, cependant, les Français étaient capables d'égaler et souvent de dépasser les Allemands en termes d'artillerie et étaient également capables de faire tourner leurs troupes dans et hors du champ de bataille afin que leur moral ne soit jamais près de se briser. Les Allemands espéraient remporter une victoire décisive à Verdun, mais une fois de plus la bataille s'est terminée à peu près là où elle avait commencé.


Bataille de Verdun (Italie loyale)

Au début de 1916, le nouvel objectif de la campagne de l'année était de vaincre la France. Cela impliquait de prendre des parties de Verdun, puis d'attendre une éventuelle contre-attaque qui serait repoussée suivie d'une attaque allemande au milieu d'une attaque française.

Avec des divisions détournées vers l'Italie, l'avance allemande contre Verdun va vite et ils ont alors le temps de creuser et de se préparer et sont soumis fin mars à une série de contre-offensives.

C'est finalement le 27 juin que les Allemands contre-attaquent car une grande attaque française non seulement échoue à reprendre une partie de Verdun mais permet aux Allemands d'avancer et d'attaquer durement la ligne de front française provoquant un effondrement et la fin de la guerre.


La bataille de Verdun pendant la Première Guerre mondiale

Le général français Pétain a reconnu la nécessité d'un soutien aérien au début de la bataille. Wikimédia

11. Les forces aériennes françaises et allemandes ont pris part à la bataille

Alors qu'il commandait à Verdun, le général Pétain a reconnu la nécessité de maîtriser l'air sur le champ de bataille. Les escadrilles d'aviation française et allemande ont fait leurs armes, pour ainsi dire, dans le ciel du champ de bataille de Verdun. Les techniques d'attaque des ballons de barrage et des avions d'observation se développent à Verdun et le combat air-air voit le jour. Les hommes de la guerre aérienne ont été confrontés à un ensemble d'horreurs différent, car ils ont plané bien au-dessus de la boue, du paysage brisé, des tirs d'artillerie en masse et des cris des blessés. Pour eux, c'était, aux premiers jours de la guerre aérienne, marqué par le comportement chevaleresque d'autrefois.

Bien que les pertes parmi les hommes des services aériens des deux côtés soient élevées, les pilotes et les mitrailleurs vivaient des vies très différentes de celles du front. Ils étaient basés derrière les lignes de bataille, loin des bombardements d'artillerie et des assauts d'infanterie. Ils, pour la plupart, vivaient vite lorsqu'ils n'étaient pas dans les airs, faisant la fête et jouant lorsqu'ils ne volaient pas. Les courtes missions qu'ils effectuaient, limitées par la quantité d'essence et de munitions que leur avion pouvait transporter, étaient souvent ponctuées par la vie luxueuse dont ils jouissaient au sol. Ils communiquaient aussi fréquemment avec leurs homologues de l'autre côté, lançant des messages sur les aérodromes, les informant du sort de leurs compagnons d'armes.


La bataille de Verdun : des destructions immenses et des morts pour absolument rien

La bataille de Verdun se retourne contre les stratèges allemands.

Point clé: Verdun et les autres batailles de la Première Guerre mondiale avaient miné la nation française, moralement, physiquement, matériellement.

Opération Gericht—l'allemand pour «jugement» ou «tribunal»—était l'idée originale d'Erich von Falkenhayn, chef d'état-major allemand alors que l'année 1915 touchait à sa fin. Issu d'une longue lignée de militaires prussiens, c'était un homme froid, rationnel et distant. Un favori personnel du Kaiser Wilhelm II, Falkenhayn était confronté à un problème : la guerre contre la France, la Belgique et la Grande-Bretagne ne se déroulait pas comme prévu par les stratèges prussiens. À l'origine, selon le plan Schlieffen élaboré de manière complexe, les armées allemandes devaient traverser la Belgique et le nord de la France, balayant l'armée française et ses alliés britanniques devant elle dans une frappe irrésistible à Paris. Mais les Belges s'étaient battus vaillamment, l'allié russe de la France avait envahi l'Empire allemand de l'Est et les Français s'étaient écrasés sur le flanc exposé de l'armée allemande sur la Marne, arrêtant sa poussée. Les deux camps s'étaient retranchés et la guerre de mouvement – ​​et les rêves allemands d'une victoire éclair – s'évanouirent dans l'horreur maussade de la guerre des tranchées.

Face à cette impasse, Falkenhayn s'assit en décembre 1915 pour rédiger un long mémorandum au Kaiser. La clé pour gagner la guerre, a soutenu le chef d'état-major, réside dans la Russie occidentale, désorganisée et instable, pourrait être traitée plus tard. La France était le nœud, et sortir la France de la guerre amènerait les Britanniques à la table de la paix.

« À notre portée », lit-on dans la note de Falkenhayn, « derrière le secteur français du front occidental, il y a des objectifs pour le maintien desquels l'état-major français serait obligé d'envoyer tous ses hommes. S'ils le font, les forces de la France saigneront à mort - car il ne peut être question d'un retrait volontaire - que nous atteignions ou non notre objectif. Verdun a été le site choisi pour cette sinistre opération hémorragique, dont le nom de code est Opération Jugement.

Le plan audacieux de Falkenhayn

Le choix de Verdun était naturel pour la bataille d'usure de Falkenhayn, car ici se trouvaient probablement les systèmes fortifiés les plus solides du monde. Plus que de simples forts, les formidables défenses symbolisaient l'armée française, l'honneur français et l'indépendance, voire la France elle-même. Falkenhayn avait raison d'affirmer qu'une victoire allemande ici serait intolérable pour les Français, un coup moral et psychologique au cœur du pays. En le défendant, croyait Falkenhayn, ils sacrifieraient leur armée et devraient ensuite demander la paix.

Quant aux forts eux-mêmes, l'armée allemande était certaine qu'ils seraient facilement pulvérisés par l'artillerie lourde - les énormes "Big Berthas" de 420 mm de fabrication Krupp qui avaient rasé les forts belges "indestructibles" de Liège et de Namur au début de la guerre. . Prendre les forts de Verdun, raisonnait Falkenhayn, ne poserait pas de gros problème. Ce qu'il ne pouvait cependant pas prévoir, c'était la détermination avec laquelle les Français se battraient pour les défendre.

Un initié sophistiqué de la cour, Falkenhayn a soigneusement conçu son plan pour faire appel à l'énorme vanité du Kaiser : attaque.

Un défaut majeur de l'opération Judgment, cependant, était son manque d'objectifs. L'objectif de ce qui devait être la plus grande opération militaire allemande jusqu'alors n'était pas de percer les lignes alliées, il n'était même pas de capturer les grands forts eux-mêmes. Tout au plus, la prise de Verdun protégerait d'importantes lignes ferroviaires allemandes distantes de 20 kilomètres, mais même cela ne pouvait justifier l'intensité de l'assaut. Falkenhayn lui-même était vague sur ce que ses forces étaient censées accomplir, à part détruire l'armée française par attrition et puis, peut-être, voir quelles opportunités se présenteraient par la suite. Sa pensée était si largement stratégique qu'il a totalement ignoré les détails. À ce jour, les historiens militaires sont intrigués par les véritables objectifs de Falkenhayn.

N'ayant pas vu la note de Falkenhayn au Kaiser, le prince héritier et son chef d'état-major, le général Schmidt von Knobelsdorf, se mirent à élaborer un véritable plan d'attaque centré sur la prise des forts de Verdun. Ce devait être un mouvement de tenailles à deux volets sur les rives ouest et est de la Meuse, conçu pour envahir les forts et, on l'espérait, se transformer en une percée des lignes et un enroulement des forces ennemies.

Secret, indécis et répugnant à prendre des risques, Falkenhayn a opposé son veto à ce plan d'action. La capture des forts, de manière perverse, ne correspondait pas à son idée d'une opération de longue haleine « blanc-saignement ». La chute réelle des forts rendrait le processus plus court et par conséquent, dans la froide logique de Falkenhayn, inefficace. De manière significative, Falkenhayn n'a jamais expliqué son idée au jeune prince héritier inexpérimenté, peut-être parce qu'il a calculé que peu de gens se battraient volontairement dans une bataille aussi macabre.

En fin de compte, Falkenhayn a limité le plan du prince héritier et de Schmidt von Knobelsdorf à une attaque uniquement sur la rive orientale de la Meuse, et a ainsi affaibli le bras de frappe de l'armée allemande. Avec un calcul astucieux, Falkenhayn a promis de nouvelles réserves au fur et à mesure que la bataille progressait, bien que celles-ci devaient être maintenues sous son strict contrôle. Ainsi, la V armée du prince héritier croyait que sa cible était les forts, tandis que Falkenhayn gardait son idée originale.

La France a involontairement aidé l'effort allemand en affaiblissant leurs forts

Verdun consistait en un réseau de plus de 20 grandes et petites forteresses englouties, avec le Fort Douaumont, construit sur une colline de 1200 pieds de haut, formant l'ancre de la défense. Située sur la Meuse, la ligne de forts s'inscrivait dans un grand saillant renflé dans les lignes allemandes, ce qui permettait aux Allemands de tirer sur les positions françaises de trois côtés. Cela aurait été une bonne stratégie pour les Français d'abandonner les forts et de raccourcir ainsi leurs lignes. Politiquement, cependant, une telle démarche aurait été inconcevable. L'opinion publique française n'aurait jamais soutenu la reddition volontaire de Verdun, emblème de la puissance militaire française et de l'honneur national.

Malgré l'importance symbolique de Verdun, les Français avaient beaucoup fait pour aider les plans de bataille allemands en affaiblissant les forts. Après avoir observé la chute relativement facile des forteresses belges, le général Joseph Joffre, le général en chef français rond et somnolent, avait déclaré les forts inutiles. Par la suite, les forteresses de Vaux, Douaumont et autres furent dépouillées d'hommes et d'armes qui furent alors envoyées sur des fronts plus actifs. Une seule ligne mince de tranchées a été creusée pour défendre les forts, maintenant occupés par des équipages réduits et utilisés comme dépôts pour le logement des hommes et du matériel. Pas un imbécile politique, Joffre n'a pas informé le public français de sa décision de castrer ces symboles de la fierté et de la puissance de la France.

Pendant ce temps, les Allemands avançaient avec une minutie caractéristique. Comme dans presque toutes les batailles de la Grande Guerre, les attaquants ont amassé une impressionnante gamme d'artillerie : plus de 542 canons lourds, 17 obusiers de 305 mm, 13 "Big Berthas" - qui étaient capables de lancer un obus d'une tonne sur plusieurs kilomètres - plus des mortiers et armes moyennes et légères. Les Allemands ont concentré 150 canons à chaque mile sur un front de 8 miles. Un total de 140 000 hommes dispersés dans 72 divisions ont fait face à une défense française mal préparée et dérisoire de seulement 270 canons et 34 divisions. En outre, des avions allemands ont été envoyés en l'air pour empêcher les avions d'observation ennemis de photographier les préparatifs de l'armée, un travail facilité par le temps brumeux et pluvieux.

Le plan d'attaque de Falkenhayn était nouveau : un bombardement court et vif sur un front étroit pour tuer les défenseurs et effacer leurs tranchées, suivi par l'infanterie allemande - ne se précipitant pas dans des vagues suicidaires contre l'ennemi, mais avançant en petits groupes et utilisant le les contours du terrain, tactique qui sera plus tard perfectionnée par les stormtroopers des grandes offensives allemandes de 1918. Le rôle principal de l'infanterie serait de « nettoyer » les défenseurs, même si l'on croyait généralement qu'il n'y aurait plus rien à éponger après la fin de la tempête d'obus.

La plus grande histoire d'attaques jamais connue

L'heure zéro était fixée au 12 février 1916. La nuit précédente, les officiers allemands et les hommes de troupe préparaient leurs armes et fixaient avec une tension maussade leur cible à travers les champs de barbelés. La grande machine à tuer de l'armée allemande était sur le point de se déclencher dans la plus grande attaque que l'histoire ait jamais connue.

Mais rien ne s'est passé. Cette nuit-là, une puissante tempête de neige s'est abattue sur la région avec un torrent de vents violents, de pluies verglaçantes et de températures inférieures à zéro qui n'ont pas cessé pendant près d'une semaine, reportant ainsi l'attaque.

Tandis que les soldats allemands étaient accroupis dans leurs bunkers et leurs tranchées et que les viseurs des canons d'artillerie regardaient impuissants dans la soupe blanche tourbillonnante, les Français, alertés enfin que quelque chose se tramait, ont commencé à se précipiter en renfort. Même le général Joffre, lent, est arrivé sur les lieux. Cette tempête a sauvé Verdun, et peut-être aussi la France.

Lorsque la visibilité s'est améliorée le 21, le message a été transmis du quartier général de la V Army : Attaque. L'opération Jugement a été lancée lorsqu'un canon naval géant Krupp de 15 pouces à 20 milles de distance a éructé un énorme obus qui s'est arqué dans le ciel et a explosé à l'intérieur de la ville de Verdun. C'était le début de neuf heures d'enfer.


Combattants américains volontaires

L'une des contributions les plus inattendues à la capacité de la France à repousser l'Allemagne à la bataille de Verdun a été son escadron de combattants volontaires des États-Unis, connu sous le nom d'Escadrille Lafayette. L'unité spéciale était composée de 38 pilotes américains qui s'étaient portés volontaires pour combattre au nom de la France.

L'escadrille Lafayette a joué un rôle déterminant dans l'élimination des chasseurs allemands pendant Verdun. Ces pilotes de combat ont été envoyés sur 11 positions le long du front occidental. Selon l'historien Blaine Pardoe, l'unité était le fruit de l'imagination de William Thaw et Norman Price. Les deux hommes venaient de familles américaines aisées et souhaitaient devenir pilotes de combat.

Lorsque la Grande Guerre a éclaté, Thaw et Price étaient fermement convaincus que les États-Unis devraient abolir leur position neutre et se joindre au combat. Ils ont finalement proposé un plan pour aider les Français en formant leur propre escadron de combat pour susciter l'intérêt de leurs compatriotes américains à faire de même.

Mais l'idée d'une unité de volontaires entièrement américaine était difficile à accepter tant pour les Américains que pour les Français. De nombreux Américains ne voyaient pas l'intérêt de participer à une guerre entre les forces européennes et les Français hésitaient à faire confiance aux étrangers par peur des espions allemands.

Finalement, Thaw et Price ont pu former leur unité volante après avoir obtenu le soutien d'Américains influents à Paris et de responsables français sympathiques. Ils ont également réussi à convaincre le ministère français de la Guerre qu'un escadron entièrement américain serait un moyen efficace de susciter la sympathie et le soutien des États-Unis pour la France.

STF/AFP/Getty Images Soldats français déchargeant des camions près du champ de bataille de Verdun.

Ainsi, le 16 avril 1916, l'Escadron 124 de l'Armée de l'Air française est officiellement mis en service. L'unité est devenue connue sous le nom d'Escadrille Lafayette en l'honneur du Français qui a combattu les forces britanniques pendant la guerre d'Indépendance américaine. Les pilotes de combat seront finalement intégrés à l'US Army Air Service le 1er janvier 1918. L'équipe est désormais considérée comme « les pères fondateurs de l'aviation de combat américaine ».

Georges Thenault, un Français qui a mené l'équipe de combattants américains au combat, a écrit avec affection sur son ancien escadron. "Je l'ai quitté avec de profonds regrets", a écrit Thenault. Il les a appelés "un groupe enthousiaste, intrépide et génial. Chacun est si loyal, tous si déterminés."

Aujourd'hui, de nombreux descendants de l'unité ont repris l'héritage familial des aéronefs volants comme leurs prédécesseurs le faisaient autrefois.


Contenu

Développements stratégiques Modifier

Après l'arrêt de l'invasion allemande de la France lors de la première bataille de la Marne en septembre 1914, la guerre de mouvement prend fin lors de la bataille de l'Yser et de la première bataille d'Ypres. Les Allemands ont construit des fortifications de campagne pour maintenir le terrain capturé en 1914 et les Français ont commencé une guerre de siège pour percer les défenses allemandes et récupérer le territoire perdu. À la fin de 1914 et en 1915, les offensives sur le front occidental n'avaient pas réussi à gagner beaucoup de terrain et avaient été extrêmement coûteuses en pertes. [a] D'après ses mémoires rédigés après la guerre, le chef d'état-major allemand, Erich von Falkenhayn, pensait que si la victoire ne pouvait plus être obtenue par une bataille décisive, l'armée française pouvait encore être vaincue si elle subissait une nombre de victimes. [1] Falkenhayn propose cinq corps de la réserve stratégique pour une offensive à Verdun début février 1916 mais uniquement pour une attaque sur la rive est de la Meuse. Falkenhayn considérait qu'il était peu probable que les Français soient complaisants à propos de Verdun. Il pensait qu'ils pourraient y envoyer toutes leurs réserves et commencer une contre-offensive ailleurs ou se battre pour tenir Verdun pendant que les Britanniques lançaient une offensive de secours. Après la guerre, Kaiser Wilhelm II et Gerhard Tappen, l'officier des opérations à Oberste Heeresleitung (OHL, General Headquarters), a écrit que Falkenhayn croyait que la dernière possibilité était la plus probable. [2]

En s'emparant ou en menaçant de s'emparer de Verdun, les Allemands anticipaient que les Français enverraient toutes leurs réserves, qui devraient alors attaquer des positions défensives allemandes sécurisées appuyées par une puissante réserve d'artillerie. Lors de l'offensive Gorlice-Tarnów (du 1er mai au 19 septembre 1915), les armées allemande et austro-hongroise attaquèrent frontalement les défenses russes, après les avoir pulvérisées avec de grandes quantités d'artillerie lourde. Lors de la seconde bataille de Champagne (Herbstschlacht bataille d'automne) du 25 septembre au 6 novembre 1915, les Français subirent des « pertes extraordinaires » de l'artillerie lourde allemande, que Falkenhayn considérait comme une issue au dilemme de l'infériorité matérielle et de la force croissante des Alliés. Au nord, une offensive de secours britannique épuiserait les réserves britanniques, sans effet décisif mais créerait les conditions d'une contre-offensive allemande près d'Arras. [3]

Des indices sur la pensée de Falkenhayn ont été recueillis par les renseignements militaires néerlandais et transmis aux Britanniques en décembre. La stratégie allemande était de créer une situation opérationnelle favorable sans attaque de masse, qui avait été coûteuse et inefficace lorsqu'elle avait été tentée par les Franco-Britanniques, en s'appuyant sur la puissance de l'artillerie lourde pour infliger des pertes massives.Une offensive limitée à Verdun conduirait à la destruction de la réserve stratégique française dans des contre-attaques infructueuses et à la défaite des réserves britanniques dans une offensive de secours futile, conduisant les Français à accepter une paix séparée. Si les Français refusaient de négocier, la deuxième phase de la stratégie commencerait au cours de laquelle les armées allemandes attaqueraient les armées franco-britanniques affaiblies, épongeraient les restes des armées françaises et expulseraient les Britanniques d'Europe. Pour mener à bien cette stratégie, Falkenhayn devait retenir une réserve stratégique suffisante pour les offensives de secours anglo-françaises puis mener une contre-offensive, ce qui limitait le nombre de divisions pouvant être envoyées à la 5e armée à Verdun, pour Unternehmen Gericht (Jugement d'opération). [4]

La Région Fortifiée de Verdun (RFV) se trouvait dans un saillant formé lors de l'invasion allemande de 1914. Le commandant en chef de l'armée française, le général Joseph Joffre, avait conclu de la prise rapide des forteresses belges à la bataille de Liège et au siège de Namur en 1914 que les défenses fixes avaient été rendues obsolètes par les canons de siège allemands. Dans une directive de l'état-major général du 5 août 1915, le RFV devait être débarrassé de 54 batteries d'artillerie et de 128 000 cartouches. Des plans visant à démolir les forts de Douaumont et de Vaux pour les refuser aux Allemands ont été élaborés et 5 000 kg (11 000 lb) d'explosifs avaient été déposés au moment de l'offensive allemande du 21 février. Les 18 grands forts et autres batteries autour de Verdun se sont retrouvés avec moins de 300 canons et une petite réserve de munitions tandis que leurs garnisons avaient été réduites à de petites équipes d'entretien. [5] La ligne de chemin de fer du sud à Verdun avait été coupée lors de la bataille de Flirey en 1914, avec la perte de Saint-Mihiel la ligne ouest de Verdun à Paris a été coupée à Aubréville à la mi-juillet 1915 par la 3e armée allemande , qui avait attaqué vers le sud à travers la forêt d'Argonne pendant la majeure partie de l'année. [6]

Région Fortifiée de Verdun Éditer

Pendant des siècles, Verdun, sur la Meuse, avait joué un rôle important dans la défense de l'arrière-pays français. Attila le Hun n'a pas réussi à s'emparer de la ville au Ve siècle et lorsque l'empire de Charlemagne a été divisé en vertu du traité de Verdun (843), la ville est devenue une partie du Saint Empire romain germanique. La paix de Westphalie de 1648 a attribué Verdun à la France. Au cœur de la ville se trouvait une citadelle construite par Vauban au XVIIe siècle. [7] Un double anneau de 28 forts et ouvrages plus petits (ouvrages) avait été construit autour de Verdun sur un terrain dominant, à au moins 150 m (490 pi) au-dessus de la vallée de la rivière, à 2,5-8 km (1,6-5,0 mi) de la citadelle. Un programme avait été imaginé par Séré de Rivières dans les années 1870 pour construire deux lignes de forteresses de Belfort à Épinal et de Verdun à Toul comme écrans défensifs et pour encercler les villes destinées à être les bases de contre-attaques. [8] [b] De nombreux forts de Verdun avaient été modernisés et rendus plus résistants à l'artillerie, avec un programme de reconstruction commencé à Douaumont dans les années 1880. Un coussin de sable et des sommets épais en béton armé jusqu'à 2,5 m (8,2 pi) d'épaisseur, enterrés sous 1 à 4 m (3,3 à 13,1 pi) de terre, ont été ajoutés. Les forts et ouvrages étaient situés pour se donner un soutien mutuel et l'anneau extérieur avait une circonférence de 45 km (28 mi). Les forts extérieurs avaient 79 canons dans des tourelles blindées et plus de 200 canons légers et mitrailleuses pour protéger les fossés autour des forts. Six forts avaient des canons de 155 mm dans des tourelles rétractables et quatorze avaient des tourelles jumelles rétractables de 75 mm. [dix]

En 1903, Douaumont se dote d'un nouveau bunker en béton (Casemate de Bourges), contenant deux canons de campagne de 75 mm pour couvrir l'approche sud-ouest et les ouvrages défensifs le long de la crête pour Ouvrage de Froideterre. D'autres canons ont été ajoutés de 1903 à 1913, dans quatre tourelles en acier rétractables. Les canons pouvaient tourner pour une défense complète et deux versions plus petites, aux coins nord-est et nord-ouest du fort, abritaient des mitrailleuses Hotchkiss jumelles. Du côté est du fort, une tourelle blindée avec un canon à canon court de 155 mm faisait face au nord et au nord-est et une autre abritait des canons jumeaux de 75 mm à l'extrémité nord, pour couvrir les intervalles entre les forts. Le fort de Douaumont faisait partie d'un complexe du village, fort, six ouvrages, cinq abris, six batteries en béton, un abri d'infanterie souterrain, deux dépôts de munitions et plusieurs tranchées d'infanterie en béton. [11] Les forts de Verdun disposaient d'un réseau d'abris d'infanterie en béton, de postes d'observation blindés, de batteries, de tranchées en béton, de postes de commandement et d'abris souterrains entre les forts. L'artillerie comprenait c. 1 000 canons , dont 250 en réserve et les forts et ouvrages étaient reliés par téléphone et télégraphe, un réseau ferroviaire à voie étroite et un réseau routier à la mobilisation, le RFV avait une garnison de 66 000 hommes et des rations pour six mois. [9] [c]

Préparations offensives allemandes Modifier

Verdun est isolée sur trois côtés depuis 1914 et la ligne principale Paris-St Menehould-Les Islettes-Clermont-en-Argonne-Aubréville-Verdun en forêt d'Argonne est fermée à la mi-juillet 1915. Les divisions de flanc droit de la 5e L'armée (Generalmajor Prince Héritier Wilhelm) a atteint le La Morte Fille–Crête de la colline 285 après des attaques locales continues, rendant le chemin de fer inutilisable. [13] Seul un chemin de fer léger est resté pour transporter des fournitures en vrac. Les chemins de fer sous contrôle allemand se trouvaient à seulement 24 km (15 mi) au nord de la ligne de front. Un corps a été transféré à la 5e armée pour fournir de la main-d'œuvre pour la préparation de l'offensive. Des quartiers ont été vidés des civils français et des bâtiments réquisitionnés. Des milliers de kilomètres de câbles téléphoniques ont été posés, une énorme quantité de munitions et de rations a été déversée à l'abri et des centaines d'armes ont été placées et camouflées. Dix nouvelles lignes ferroviaires avec vingt gares ont été construites et de vastes abris souterrains (volé) de 4,5 à 14 m (15 à 46 pi) de profondeur ont été creusés, chacun pouvant accueillir jusqu'à 1 200 fantassins allemands. [14]

Plan d'attaque allemand Modifier

La 5e armée a divisé le front d'attaque en zones, UNE occupé par le VII Corps de Réserve, B par le XVIII Corps, C par le III Corps et sur la plaine de la Woëvre par le XV Corps. Le bombardement préliminaire d'artillerie devait commencer le matin du 12 février. A 17h00 , l'infanterie dans les zones UNE à C avancerait en ordre ouvert, soutenu par des détachements de grenades et de lance-flammes. [16] Dans la mesure du possible, les tranchées avancées françaises devaient être occupées et la deuxième position reconnue pour l'artillerie à bombarder le deuxième jour. L'accent a été mis sur la limitation des pertes de l'infanterie allemande en les envoyant suivre les bombardements destructeurs de l'artillerie, qui devait porter le fardeau de l'offensive dans une série de grandes "attaques avec des objectifs limités", pour maintenir une pression implacable sur les Français . Les objectifs initiaux étaient les hauteurs de Meuse, sur une ligne allant de Froide Terre à Fort Souville et Fort Tavannes, qui fourniraient une position défensive sécurisée à partir de laquelle repousser les contre-attaques françaises. « Pression implacable » était un terme ajouté par l'état-major de la 5e armée et a créé une ambiguïté sur le but de l'offensive. Falkenhayn voulait que des terres soient capturées à partir desquelles l'artillerie pourrait dominer le champ de bataille et la 5e armée voulait une capture rapide de Verdun. La confusion causée par l'ambiguïté a été laissée à l'état-major du corps d'armée pour démêler. [17]

Le contrôle de l'artillerie était centralisé par un Ordre pour les activités de l'artillerie et des mortiers, qui stipulait que les généraux de corps d'artillerie à pied étaient responsables de la sélection des cibles locales, tandis que la coordination des tirs de flanc des corps voisins et du feu de certaines batteries était réservée au quartier général de la 5e armée. Les fortifications françaises devaient être engagées par les obusiers les plus lourds et le feu des enfilades. L'artillerie lourde devait maintenir le bombardement à longue portée des routes d'approvisionnement françaises et les zones de rassemblement. Le feu de contre-batterie était réservé aux batteries spécialisées tirant des obus à gaz. La coopération entre l'artillerie et l'infanterie a été soulignée, la précision de l'artillerie étant prioritaire sur la cadence de tir. Le bombardement initial devait s'intensifier lentement et Trommelfeuer (une cadence de tir si rapide que le bruit des explosions d'obus se fondit dans un grondement) ne commencerait pas avant la dernière heure. Au fur et à mesure que l'infanterie avançait, l'artillerie augmenterait la portée du bombardement pour détruire la deuxième position française. Les observateurs d'artillerie devaient avancer avec l'infanterie et communiquer avec les canons par des téléphones de campagne, des fusées éclairantes et des ballons colorés. Lorsque l'offensive a commencé, les Français devaient être bombardés en permanence, avec des tirs de harcèlement maintenus la nuit. [18]

Préparations défensives françaises Modifier

En 1915, 237 canons et 647 tonnes longues (657 t) de munitions dans les forts du RFV avaient été retirés, ne laissant que les canons lourds dans des tourelles escamotables. La conversion du RFV en une défense linéaire conventionnelle, avec des tranchées et des barbelés a commencé mais s'est déroulée lentement, après que des ressources aient été envoyées à l'ouest de Verdun pour la deuxième bataille de Champagne (25 septembre au 6 novembre 1915). En octobre 1915, la construction débute sur les lignes de tranchées connues sous le nom de première, deuxième et troisième positions et en janvier 1916, une inspection du général Noël de Castelnau, chef d'état-major au quartier général français (GQG), rapporte que les nouvelles défenses sont satisfaisantes, à l'exception de petites lacunes dans trois domaines. [19] Les garnisons de forteresse avaient été réduites à de petites équipes d'entretien et certains des forts avaient été préparés pour la démolition. Les garnisons d'entretien relevaient de la bureaucratie militaire centrale à Paris et lorsque le commandant du XXXe Corps, le major-général Paul Chrétien, tenta d'inspecter le fort Douaumont en janvier 1916, l'entrée lui fut refusée. [20]

Douaumont était le plus grand fort du RFV et en février 1916, la seule artillerie qui restait dans le fort était les canons de tourelle de 75 mm et 155 mm et les canons légers couvrant le fossé. Le fort fut utilisé comme caserne par 68 techniciens sous le commandement de l'Adjudant Chenot, le Gardien de Batterie. L'une des tourelles rotatives de 155 mm (6,1 pouces) était partiellement occupée et l'autre était laissée vide. [20] Les mitrailleuses Hotchkiss étaient rangées dans des caisses et quatre canons de 75 mm dans les casemates avaient déjà été retirés. Le pont-levis avait été coincé en position basse par un obus allemand et n'avait pas été réparé. Les coffres (bunkers muraux) avec des canons-revolver Hotchkiss protégeant les douves, étaient sans personnel et plus de 5 000 kg (11 023 lb 5 tonnes longues) d'explosifs avaient été placés dans le fort pour le démolir. [5] Le colonel Émile Driant était en poste à Verdun et reprochait à Joseph Joffre d'avoir retiré les pièces d'artillerie et l'infanterie des forteresses autour de Verdun. Joffre n'écouta pas mais le colonel Driant reçut l'appui du ministre de la Guerre Joseph Gallieni. Ce qui était censé être de formidables défenses n'était qu'une coquille vide et était maintenant menacé et Driant a eu raison des événements.

Première phase, 21 février – 1er mars Modifier

21-26 février Modifier

Unternehmen Gericht (Le jugement de l'opération) devait commencer le 12 février, mais le brouillard, les fortes pluies et les vents violents ont retardé l'offensive jusqu'à 7 h 15 le 21 février, lorsqu'un bombardement d'artillerie de 10 heures par 808 canons a commencé. L'artillerie allemande a tiré c. 1 000 000 d'obus le long d'un front d'environ 30 km (19 mi) de long sur 5 km (3,1 mi) de large. [27] La ​​principale concentration de feu se trouvait sur la rive droite (est) de la Meuse. Vingt-six canons super-lourds à longue portée, jusqu'à 420 mm (16,5 pouces), ont tiré sur les forts et la ville de Verdun, un grondement pouvait être entendu à 160 km (99 mi). [28]

Le bombardement a été interrompu à midi, comme une ruse pour inciter les survivants français à se révéler et les avions d'observation de l'artillerie allemande ont pu survoler le champ de bataille sans être inquiétés par les avions français. [28] Les III Corps, VII Corps et XVIII Corps attaquent à 16h00. les Allemands ont utilisé des lance-flammes et des stormtroopers ont suivi de près avec des fusils en bandoulière, utilisant des grenades à main pour tuer les défenseurs restants. Cette tactique avait été développée par le capitaine Willy Rohr et Sturm-Bataillon Nr. 5 (Rohr), le bataillon qui a mené l'attaque. [29] Les survivants français ont engagé les attaquants, mais les Allemands n'ont subi que c. 600 victimes. [30]

Le 22 février, les troupes allemandes avaient avancé de 5 km (3,1 mi) et capturé Bois des Caures en bordure du village de Flabas. Deux bataillons français dirigés par le colonel Émile Driant avaient tenu le bois pendant deux jours mais ont été contraints de revenir à Samogneux, Beaumont-en-Auge et Ornes. Driant a été tué, combattant avec les 56e et 59e Bataillons de chasseurs à pied et seulement 118 des Chasseurs ont réussi à s'échapper. De mauvaises communications signifiaient que ce n'est qu'alors que le haut commandement français réalisa la gravité de l'attaque. Les Allemands ont réussi à prendre le village de Haumont mais les forces françaises ont repoussé une attaque allemande sur le village de Bois de l'Herbebois. Le 23 février, une contre-attaque française à Bois des Caures a été repoussé. [31]

Se battre pour Bois de l'Herbebois continué jusqu'à ce que les Allemands débordent les défenseurs français de Bois de Wavrille. Les attaquants allemands ont fait de nombreuses victimes lors de leur attaque contre Bois de Fossés et les Français tenaient à Samogneux. Les attaques allemandes se sont poursuivies le 24 février et le XXX Corps français a été expulsé de la deuxième ligne de défense. Le XX Corps (général Maurice Balfourier) est arrivé à la dernière minute et a été précipité en avant. Ce soir-là, Castelnau avisa Joffre que la 2e armée, commandée par le général Pétain, devait être envoyée au RFV. Les Allemands avaient pris Beaumont-en-Verdunois, Bois des Fossés et Bois des Caurières et montaient ravin d'Hassoule, qui menait au fort de Douaumont. [31]

A 15h00 le 25 février, l'infanterie du Brandenburg Regiment 24 a avancé avec les II et III bataillons côte à côte, chacun formé en deux vagues composées de deux compagnies chacune. Un retard dans l'arrivée des ordres aux régiments sur les flancs, a conduit le III bataillon à avancer sans soutien sur ce flanc. Les Allemands s'élancent sur les positions françaises dans les bois et sur la Côte 347, avec l'appui des tirs de mitrailleuses de la lisière de Bois-Hermitage. L'infanterie allemande fit de nombreux prisonniers alors que les Français sur la Côte 347 étaient débordés et se replièrent sur le village de Douaumont. L'infanterie allemande avait atteint ses objectifs en moins de vingt minutes et poursuivit les Français, jusqu'à ce qu'une mitrailleuse lui fasse feu dans l'église de Douaumont. Certaines troupes allemandes se sont réfugiées dans des bois et un ravin qui menait au fort, lorsque l'artillerie allemande a commencé à bombarder la région, les artilleurs ayant refusé de croire les affirmations envoyées par téléphone de campagne selon lesquelles l'infanterie allemande se trouvait à quelques centaines de mètres du fort. Plusieurs groupes allemands ont été contraints d'avancer pour trouver un abri contre les bombardements allemands et deux groupes se sont dirigés indépendamment vers le fort. [32] [d] Ils ne savaient pas que la garnison française n'était composée que d'une petite équipe d'entretien dirigée par un adjudant, puisque la plupart des forts de Verdun avaient été en partie désarmés, après la démolition des forts belges en 1914, par les mortiers allemands super-lourds Krupp de 420 mm. [32]

Le parti allemand de c. 100 soldats ont essayé de signaler à l'artillerie avec des fusées éclairantes, mais le crépuscule et les chutes de neige les ont cachés. Une partie du groupe a commencé à couper les fils autour du fort, tandis que les tirs de mitrailleuses françaises du village de Douaumont ont cessé. Les Français avaient vu les fusées éclairantes allemandes et ont emmené les Allemands sur le fort pour être des Zouaves se retirant de la Côte 378. Les Allemands ont pu atteindre l'extrémité nord-est du fort avant que les Français ne reprennent le feu. Le groupe allemand s'est frayé un chemin à travers les grilles du haut du fossé et est descendu sans tirer dessus, car les bunkers de mitrailleuses (coffres de contrescarpe) à chaque coin du fossé avait été laissé sans surveillance. Les groupes allemands ont continué et ont trouvé un chemin à l'intérieur du fort à travers l'un des bunkers de fossé inoccupés, puis ont atteint le centre Rue de Rempart. [34]

Après s'être déplacés discrètement à l'intérieur, les Allemands ont entendu des voix et ont persuadé un prisonnier français, capturé dans un poste d'observation, de les conduire à l'étage inférieur, où ils ont trouvé l'adjudant Chenot et environ 25 soldats français, la plupart des squelettes de la garnison du fort, et les fit prisonniers. [34] Le 26 février, les Allemands avaient avancé de 3 km (1,9 mi) sur un front de 10 km (6,2 mi) les pertes françaises étaient de 24 000 hommes et les pertes allemandes étaient c. 25 000 hommes. [35] Une contre-attaque française sur le fort Douaumont a échoué et Pétain a ordonné qu'aucune autre tentative ne soit faite, les lignes existantes devaient être consolidées et d'autres forts devaient être occupés, réarmés et approvisionnés pour résister à un siège s'ils étaient encerclés. [36]

27-29 février Modifier

L'avance allemande gagne peu de terrain le 27 février, après qu'un dégel a transformé le sol en marécage et que l'arrivée de renforts français augmente l'efficacité de la défense. Une partie de l'artillerie allemande est devenue inutilisable et d'autres batteries se sont échouées dans la boue. L'infanterie allemande a commencé à souffrir d'épuisement et de pertes étonnamment élevées, 500 victimes étant subies dans les combats autour du village de Douaumont. [37] Le 29 février, l'avance allemande est contenue à Douaumont par de fortes chutes de neige et la défense du 33e régiment d'infanterie français. [e] Les retards ont donné aux Français le temps d'amener 90 000 hommes et 23 000 tonnes courtes (21 000 t) de munitions de la tête de ligne de Bar-le-Duc à Verdun. L'avancée rapide des Allemands avait dépassé la portée des tirs de couverture de l'artillerie et les conditions boueuses rendaient très difficile la progression de l'artillerie comme prévu. L'avance allemande vers le sud l'a amené à portée de l'artillerie française à l'ouest de la Meuse, dont le feu a causé plus de pertes d'infanterie allemande que lors des combats précédents, lorsque l'infanterie française sur la rive est avait moins de canons en soutien. [39]

Deuxième phase, 6 mars – 15 avril Modifier

6-11 mars Modifier

Avant l'offensive, Falkenhayn s'était attendu à ce que l'artillerie française sur la rive ouest soit supprimée par des tirs de contre-batterie, mais cela a échoué. Les Allemands ont mis en place une force d'artillerie spécialisée pour contrer les tirs d'artillerie français depuis la rive ouest, mais cela n'a pas non plus permis de réduire les pertes de l'infanterie allemande. La 5e armée a demandé plus de troupes fin février mais Falkenhayn a refusé, en raison de l'avance rapide déjà réalisée sur la rive est et parce qu'il avait besoin du reste de la réserve OHL pour une offensive ailleurs, une fois que l'attaque de Verdun avait attiré et consommé les Français. réserves. La pause dans l'avancée allemande le 27 février a conduit Falkenhayn à avoir des doutes pour décider entre mettre fin à l'offensive ou la renforcer. Le 29 février, Knobelsdorf, chef d'état-major de la 5e armée, retient deux divisions de la réserve OHL, avec l'assurance qu'une fois les hauteurs de la rive ouest occupées, l'offensive de la rive est pourrait être menée à son terme.Le VIe Corps de Réserve est renforcé par le Xe Corps de Réserve, pour capturer une ligne du sud d'Avocourt à la Côte 304 au nord d'Esnes, Le Mort Homme, Bois des Cumières et la Côte 205, à partir de laquelle l'artillerie française sur la rive ouest pourrait être détruit. [40]

L'artillerie du groupe d'assaut de deux corps sur la rive ouest a été renforcée par 25 batteries d'artillerie lourde, le commandement de l'artillerie a été centralisé sous un officier et des dispositions ont été prises pour que l'artillerie de la rive est tire en soutien. L'attaque a été planifiée par le général Heinrich von Gossler en deux parties, sur le Mort-Homme et la Côte 265 le 6 mars, suivie d'attaques sur Avocourt et la Côte 304 le 9 mars. Le bombardement allemand a réduit le sommet de la Côte 304 d'une hauteur de 304 m (997 ft) à 300 m (980 ft) Le Mort-Homme abritait des batteries de canons de campagne français, ce qui entravait la progression des Allemands vers Verdun sur la rive droite les collines offraient également vue dominante sur la rive gauche. [41] Après avoir pris d'assaut le Bois des Corbeaux puis le perdant face à une contre-attaque française, les Allemands lancent un autre assaut sur Mort-Homme le 9 mars, de la direction de Béthincourt au nord-ouest. Bois des Corbeaux est de nouveau capturé au prix de nombreuses pertes, avant que les Allemands ne s'emparent de Mort-Homme, de la Côte 304, de Cumières et de Chattancourt le 14 mars. [42]

11 mars – 9 avril Modifier

Après une semaine, l'attaque allemande avait atteint les objectifs du premier jour, pour constater que les canons français derrière Côte de Marre et Bois Bourrus étaient toujours opérationnels et infligeant de nombreuses pertes parmi les Allemands sur la rive est. L'artillerie allemande déplacée vers la Côte 265, a été soumise à des tirs d'artillerie systématiques par les Français, ce qui a obligé les Allemands à mettre en œuvre la deuxième partie de l'offensive de Cisjordanie, pour protéger les gains de la première phase. Les attaques allemandes sont passées d'opérations de grande envergure sur de larges fronts à des attaques à front étroit avec des objectifs limités. [43]

Le 14 mars, une attaque allemande s'empara de la côte 265 à l'extrémité ouest de Mort-Homme, mais la 75e brigade d'infanterie française réussit à tenir la côte 295 à l'extrémité est. [44] Le 20 mars, après un bombardement de 13 000 obus de mortier de tranchée, les 11e divisions bavaroises et 11e de réserve attaquent Bois d'Avocourt et Bois de Malancourt et atteint facilement leurs objectifs initiaux. Gossler a ordonné une pause dans l'attaque, pour consolider le terrain capturé et préparer un autre gros bombardement pour le lendemain. Le 22 mars, deux divisions attaquent "Termite Hill" près de la Côte 304 mais sont accueillies par une masse de tirs d'artillerie, qui s'abat également sur les points de rassemblement et les lignes de communication allemandes, mettant fin à l'avance allemande. [45]

Le succès allemand limité avait été coûteux et l'artillerie française a infligé plus de pertes alors que l'infanterie allemande tentait de creuser. Le 30 mars, Gossler avait capturé Bois de Malancourt au prix de 20 000 pertes et les Allemands manquent encore de la Côte 304. Le 30 mars, le XXIIe Corps de Réserve arrive en renfort et le général Max von Gallwitz prend le commandement d'un nouveau Groupe d'Attaque Ouest (Angriffsgruppe Ouest). Le village de Malancourt est pris le 31 mars, Haucourt tombe le 5 avril et Béthincourt le 8 avril. Sur la rive est, les attaques allemandes près de Vaux ont atteint Bois Caillette et le chemin de fer Vaux-Fleury, mais ont ensuite été repoussés par la 5e division française. Une attaque a été faite sur un front plus large le long des deux rives par les Allemands à midi le 9 avril, avec cinq divisions sur la rive gauche mais cela a été repoussé sauf à Mort-Homme, où la 42e division française a été refoulée du nord-est visage. Sur la rive droite une attaque contre Côte-du-Poivre échoué. [44]

En mars, les attaques allemandes n'avaient pas l'avantage de la surprise et faisaient face à un adversaire déterminé et bien fourni dans des positions défensives supérieures. L'artillerie allemande pouvait encore dévaster les positions défensives françaises mais ne pouvait empêcher les tirs de l'artillerie française d'infliger de nombreuses pertes à l'infanterie allemande et de les isoler de leurs approvisionnements. Les tirs d'artillerie en masse pouvaient permettre à l'infanterie allemande de faire de petites avancées, mais les tirs d'artillerie française en masse pouvaient faire de même pour l'infanterie française lorsqu'elle contre-attaquait, ce qui repoussait souvent l'infanterie allemande et la soumettait à des pertes constantes, même lorsque le terrain capturé était tenu. L'effort allemand sur la rive ouest a également montré que la capture d'un point vital n'était pas suffisant, car il se trouverait négligé par un autre élément du terrain, qu'il fallait capturer pour assurer la défense du point d'origine, ce qui rendait impossible la les Allemands de mettre fin à leurs attaques, à moins qu'ils ne soient disposés à se retirer sur la première ligne de front de février 1916. [46]

À la fin du mois de mars, l'offensive avait coûté aux Allemands 81 607 victimes et Falkenhayn a commencé à penser à mettre fin à l'offensive, de peur qu'elle ne devienne un autre engagement coûteux et indécis similaire à la première bataille d'Ypres à la fin de 1914. L'état-major de la 5e armée a demandé plus de renforts à Falkenhayn le 31 mars avec un rapport optimiste affirmant que les Français étaient proches de l'épuisement et incapables d'une grande offensive. Le commandement de la 5e armée veut poursuivre l'offensive sur la rive est jusqu'à ce qu'une ligne allant de l'Ouvrage de Thiaumont à Fleury, Fort Souville et Fort de Tavannes soit atteinte, tandis que sur la rive ouest les Français seront détruits par leurs propres contre-attaques. Le 4 avril, Falkenhayn répondit que les Français avaient conservé une réserve considérable et que les ressources allemandes étaient limitées et insuffisantes pour remplacer en permanence hommes et munitions. Si la reprise de l'offensive sur la rive est ne parvenait pas à atteindre les hauteurs de la Meuse, Falkenhayn était prêt à accepter que l'offensive avait échoué et à y mettre fin. [47]

Troisième phase, 16 avril – 1er juillet Modifier

Avril Modifier

L'échec des attaques allemandes début avril par Angriffsgruppe Ost, a conduit Knobelsdorf à faire des sondages auprès des commandants du 5e corps d'armée, qui ont unanimement voulu continuer. L'infanterie allemande était exposée aux tirs d'artillerie continus des flancs et les communications arrière des positions arrière et de réserve étaient également vulnérables, ce qui causait une perte constante de pertes. Les positions défensives étaient difficiles à construire, car les positions existantes se trouvaient sur un terrain qui avait été balayé par les bombardements allemands au début de l'offensive, laissant l'infanterie allemande avec très peu de couverture. Le commandant du XV corps, le général Berthold von Deimling a également écrit que l'artillerie lourde française et les bombardements au gaz minaient le moral de l'infanterie allemande, ce qui obligeait à continuer d'atteindre des positions défensives plus sûres. Knobelsdorf rapporta ces découvertes à Falkenhayn le 20 avril, ajoutant que si les Allemands n'avançaient pas, ils devaient retourner à la ligne de départ du 21 février. [48]

Knobelsdorf a rejeté la politique d'attaques ponctuelles limitées tentée par Mudra en tant que commandant de Angriffsgruppe Ost et prône le retour à des attaques de large front aux objectifs illimités, pour atteindre rapidement la ligne Ouvrage de Thiaumont-Fleury, Fort Souville et Fort de Tavannes. Falkenhayn a été persuadé d'accepter le changement et à la fin d'avril, 21 divisions, la plupart de la réserve OHL, avaient été envoyées à Verdun et des troupes avaient également été transférées du front de l'Est. Le recours à de vastes attaques illimitées était coûteux pour les deux camps, mais l'avance allemande n'a progressé que lentement. Plutôt que de causer des pertes françaises dévastatrices par l'artillerie lourde avec l'infanterie dans des positions défensives sécurisées, que les Français ont été obligés d'attaquer, les Allemands ont infligé des pertes par des attaques qui ont provoqué des contre-attaques françaises et ont supposé que le processus infligeait cinq pertes françaises pour deux pertes allemandes. . [49]

A la mi-mars, Falkenhayn avait rappelé à la 5e armée d'utiliser des tactiques destinées à conserver l'infanterie, après que les commandants de corps eurent eu la discrétion de choisir entre les tactiques prudentes "pas à pas" souhaitées par Falkenhayn et les efforts maximaux, destinés à obtenir rapidement résultats. Au troisième jour de l'offensive, la 6e division du IIIe corps (général Ewald von Lochow), avait ordonné la prise d'Herbebois indépendamment de la perte et la 5e division avait attaqué Wavrille avec sa troupe. Falkenhayn a exhorté la 5e armée à utiliser Stoßtruppen (unités d'assaut) composées de deux escadrons d'infanterie et d'un du génie, armés d'armes automatiques, de grenades à main, de mortiers de tranchée et de lance-flammes, pour avancer devant le corps principal d'infanterie. Les Stoßtruppen dissimulerait leur avance par une utilisation judicieuse du terrain et capturerait tous les blockhaus qui restaient après la préparation de l'artillerie. Les points forts qui ne pouvaient pas être pris devaient être contournés et capturés par les troupes de suivi. Falkenhayn a ordonné que le commandement des unités de campagne et d'artillerie lourde soit combiné, avec un commandant à chaque quartier général de corps. Des observateurs et des systèmes de communication communs garantiraient que des batteries situées à différents endroits pourraient amener des cibles sous des tirs convergents, qui seraient systématiquement affectés aux divisions de soutien. [50]

À la mi-avril, Falkenhayn ordonna que l'infanterie avance près du barrage, pour exploiter l'effet neutralisant des tirs d'obus sur les défenseurs survivants, car les troupes fraîches à Verdun n'avaient pas été formées à ces méthodes. Knobelsdorf a persisté avec des tentatives pour maintenir l'élan, ce qui était incompatible avec la conservation des pertes par des attaques limitées, avec des pauses pour consolider et se préparer. Mudra et d'autres commandants qui n'étaient pas d'accord ont été licenciés. Falkenhayn est également intervenu pour changer les tactiques défensives allemandes, préconisant une défense dispersée avec la deuxième ligne à tenir comme ligne principale de résistance et point de départ pour les contre-attaques. Des mitrailleuses devaient être installées avec des champs de tir et d'infanterie qui se chevauchaient en fonction de zones spécifiques à défendre. Lorsque l'infanterie française attaquait, elle devait être isolée par Sperrfeuer (tir de barrage) sur leur ancienne ligne de front, pour augmenter les pertes de l'infanterie française. Les changements souhaités par Falkenhayn ont eu peu d'effet, car la principale cause des pertes allemandes était les tirs d'artillerie, tout comme pour les Français. [51]

4–22 mai Modifier

A partir du 10 mai, les opérations allemandes se limitent à des attaques locales, soit en réponse aux contre-attaques françaises du 11 avril entre Douaumont et Vaux et le 17 avril entre la Meuse et Douaumont, soit à des tentatives locales de prise de points à valeur tactique. Début mai, le général Pétain est promu au commandement de Groupe d'armées du centre (GAC) et le général Robert Nivelle reprennent la 2e armée à Verdun. Du 4 au 24 mai, des attaques allemandes sont lancées sur la rive ouest autour du Mort-Homme et le 4 mai, le versant nord de la côte 304 est capturé. Les contre-attaques françaises du 5 au 6 mai sont repoussées. Les défenseurs français sur la crête de la Côte 304 sont repoussés le 7 mai mais l'infanterie allemande n'est pas en mesure d'occuper la crête, en raison de l'intensité des tirs d'artillerie française. Cumières et Caurettes tombent le 24 mai alors qu'une contre-attaque française commence au fort Douaumont. [52]

22-24 mai Modifier

En mai, le général Nivelle, qui avait pris le contrôle de la 2e armée, ordonna au général Charles Mangin, commandant de la 5e division, de planifier une contre-attaque sur le fort de Douaumont. Le plan initial prévoyait une attaque sur un front de 3 km (1,9 mi) mais plusieurs attaques allemandes mineures ont capturé le Fausse-Côte et Couleuvre ravins sur les côtés sud-est et ouest du fort. Une nouvelle attaque a pris la crête au sud de la ravin de Couleuvre, ce qui a donné aux Allemands de meilleures routes pour les contre-attaques et l'observation des lignes françaises au sud et au sud-ouest. Mangin a proposé une attaque préliminaire pour reprendre la zone des ravins, pour obstruer les routes par lesquelles une contre-attaque allemande sur le fort pourrait être faite. Davantage de divisions étaient nécessaires mais celles-ci ont été refusées pour préserver les troupes nécessaires à l'offensive à venir sur la Somme. Mangin était limité à une division pour l'attaque avec une en réserve. Nivelle réduit l'attaque à un assaut sur la tranchée Morchée, Bonnet-d'Evèque, la tranchée Fontaine, le fort Douaumont, une tourelle de mitrailleuse et la tranchée Hongrois, ce qui nécessiterait une avance de 500 m (550 yd) sur un 1 150 m (1 260 m) avant. [53]

Le IIIe corps devait commander l'attaque de la 5e division et de la 71e brigade, avec le soutien de trois compagnies de ballons pour l'observation de l'artillerie et d'un groupe de chasse. L'effort principal devait être mené par deux bataillons du 129e régiment d'infanterie, chacun avec une compagnie de pionniers et une compagnie de mitrailleuses attachées. Le 2e bataillon devait attaquer par le sud et le 1er bataillon devait se déplacer le long du côté ouest du fort jusqu'à l'extrémité nord, en prenant la tranchée Fontaine et en faisant la liaison avec la 6e compagnie. Deux bataillons du 74th Infantry Regiment devaient avancer le long des côtés est et sud-est du fort et prendre une tourelle de mitrailleuse sur une crête à l'est. Un appui de flanc est organisé avec les régiments voisins et des diversions sont prévues près du fort Vaux et de la ravin de Dame. Les préparatifs de l'attaque comprenaient le creusement de 12 km (7,5 mi) de tranchées et la construction d'un grand nombre de dépôts et de magasins, mais peu de progrès ont été réalisés en raison d'une pénurie de pionniers. Les troupes françaises capturées le 13 mai ont divulgué le plan aux Allemands, qui ont répondu en soumettant la région à davantage de tirs d'artillerie de harcèlement, ce qui a également ralenti les préparatifs français. [54]

Le bombardement préliminaire français par quatre mortiers de 370 mm et 300 canons lourds, a commencé le 17 mai et le 21 mai, le commandant de l'artillerie française a affirmé que le fort avait été gravement endommagé. Pendant le bombardement, la garnison allemande du fort a subi une grande pression, car les obus lourds français ont brisé des trous dans les murs et la poussière de béton, les gaz d'échappement d'un générateur d'électricité et le gaz des cadavres exhumés ont pollué l'air. L'eau manque mais jusqu'au 20 mai, le fort reste opérationnel, les rapports sont transmis et les renforts avancent jusqu'à l'après-midi, lorsque la casemate de Bourges est isolée et la station radio de la tourelle de mitrailleuse nord-ouest incendiée. [55]

Les conditions pour l'infanterie allemande dans les environs étaient bien pires et le 18 mai, le bombardement destructeur français avait détruit de nombreuses positions défensives, les survivants s'abritant dans des trous d'obus et des creux du sol. La communication avec l'arrière a été coupée et la nourriture et l'eau se sont épuisées au moment de l'attaque française du 22 mai. Les troupes du 52e Régiment d'Infanterie devant Fort Douaumont avaient été réduites à 37 hommes près de la Ferme de Thiaumont et les contre-barrages allemands infligeaient des pertes similaires aux troupes françaises. Le 22 mai, les chasseurs français du Nieuport attaquent huit ballons d'observation et en abattent six pour la perte d'un Nieuport. 16 autres avions français attaquent le quartier général de la 5e armée à Stenay. [55] Le feu de l'artillerie allemande a augmenté et vingt minutes avant l'heure zéro, un bombardement allemand a commencé, ce qui a réduit les compagnies du 129th Infantry Regiment à environ 45 hommes chacune. [56]

L'assaut a commencé à 11h50. m. le 22 mai sur un front de 1 km (0,62 mi). Sur le flanc gauche, l'attaque du 36th Infantry Regiment s'empare rapidement de la tranchée Morchée et de Bonnet-d'Evèque mais subit de nombreuses pertes et le régiment ne peut plus avancer. Le flanc de garde à droite était cloué, à l'exception d'une compagnie qui a disparu et en Bois Caillette, un bataillon du 74th Infantry Regiment n'a pas pu quitter ses tranchées l'autre bataillon a réussi à atteindre ses objectifs dans un dépôt de munitions, abri DV1 Au bord de Bois Caillette et la tourelle de mitrailleuse à l'est du fort, où le bataillon a trouvé ses flancs sans appui. [57]

Malgré les tirs d'armes légères allemands, le 129e régiment d'infanterie atteignit le fort en quelques minutes et réussit à entrer par les côtés ouest et sud. À la tombée de la nuit, environ la moitié du fort avait été repris et le lendemain, la 34e division a été envoyée pour renforcer les troupes françaises dans le fort. La tentative de renforcement du fort échoua et les réserves allemandes parvinrent à couper les troupes françaises à l'intérieur et à les forcer à se rendre, 1 000 prisonniers français étant faits. Après trois jours, les Français ont subi 5 640 pertes sur les 12 000 hommes de l'attaque et les Allemands ont subi 4 500 pertes dans le régiment d'infanterie 52, le régiment de grenadiers 12 et le régiment Leib-Grenadier 8 de la 5e division. [57]

30 mai – 7 juin Modifier

Plus tard en mai 1916, les attaques allemandes se sont déplacées de la rive gauche au Mort-Homme et à la Côte 304 vers la rive droite, au sud du fort Douaumont. Une attaque allemande pour atteindre Fleury Ridge, la dernière ligne défensive française a commencé. L'attaque visait à capturer Ouvrage de Thiaumont, Fleury, Fort Souville et Fort Vaux à l'extrémité nord-est de la ligne française, qui avait été bombardée par c. 8.000 obus par jour depuis le début de l'offensive. Après un assaut final le 1er juin par environ 10 000 soldats allemands, le sommet du fort Vaux est occupé le 2 juin. Les combats continuèrent jusqu'à ce que la garnison soit à court d'eau, les 574 survivants se rendant le 7 juin. [58] Lorsque la nouvelle de la perte du fort Vaux parvient à Verdun, la ligne de panique est occupée et des tranchées sont creusées aux abords de la ville. Sur la rive gauche, les Allemands avancent depuis la ligne Côte 304, Mort-Homme et Cumières et menacent la prise française sur Chattancourt et Avocourt. De fortes pluies ralentissent l'avancée allemande vers Fort Souville, où les deux camps attaquent et contre-attaquent pendant les deux mois suivants. [59] La 5e armée subit 2 742 pertes dans les environs de Fort Vaux du 1er au 10 juin, 381 hommes tués, 2 170 blessés et 191 disparus. Les contre-attaques françaises des 8 et 9 juin sont des échecs coûteux. [60]

22-25 juin Modifier

Le 22 juin, l'artillerie allemande a tiré plus de 116 000 obus à gaz Diphosgène (Croix verte) sur les positions de l'artillerie française, causant plus de 1 600 victimes et faisant taire de nombreux canons français. [61] Le lendemain à 5 heures du matin, les Allemands ont attaqué sur un front de 5 km (3,1 mi) et ont conduit un saillant de 3 sur 2 km (1,9 sur 1,2 mi) dans les défenses françaises. L'avance a été sans opposition jusqu'à 9h00, lorsque certaines troupes françaises ont pu mener une action d'arrière-garde. L'Ouvrage (abri) de Thiaumont et l'Ouvrage de Froidterre à l'extrémité sud du plateau ont été capturés et les villages de Fleury et Chapelle Sainte-Fine ont été envahis. L'attaque est arrivée près du fort Souville (qui avait été touché par environ 38 000 obus depuis avril) amenant les Allemands à moins de 5 km (3,1 mi) de la citadelle de Verdun. [62]

Le 23 juin 1916, Nivelle ordonna,

Vous ne les laisserez pas passer, mes camarades (Vous ne les laisserez pas passer, mes camarades). [63]

Nivelle s'était inquiété de la baisse du moral des Français à Verdun après sa promotion à la tête de la deuxième armée en juin 1916, Défaillance, manifestations d'indiscipline, se sont produites dans cinq régiments de première ligne. [64] Défaillance réapparu dans les mutineries de l'armée française qui suivirent l'offensive de la Nivelle (avril-mai 1917). [65]

La chapelle Sainte-Fine est rapidement reprise par les Français et l'avance allemande est stoppée. L'approvisionnement en eau de l'infanterie allemande est tombé en panne, le saillant était vulnérable aux tirs de trois côtés et l'attaque ne pouvait pas continuer sans plus de munitions Diphosgene. La chapelle Sainte-Fine devient le point le plus éloigné atteint par les Allemands lors de l'offensive de Verdun. Le 24 juin débute le bombardement préliminaire anglo-français sur la Somme. [62] Fleury change de mains seize fois du 23 juin au 17 août et quatre divisions françaises sont détournées vers Verdun depuis la Somme. L'artillerie française a récupéré suffisamment le 24 juin pour couper la ligne de front allemande de l'arrière. Le 25 juin, les deux camps étaient épuisés et Knobelsdorf suspendit l'attaque. [66]

Quatrième phase 1 juillet – 17 décembre Modifier

À la fin du mois de mai, les pertes françaises à Verdun s'élevaient à env. 185 000 et en juin les pertes allemandes avaient atteint c. 200 000 hommes. [67] L'ouverture de la bataille de la Somme le 1er juillet oblige les Allemands à retirer une partie de leur artillerie de Verdun, ce qui est le premier succès stratégique de l'offensive anglo-française. [68]

9-15 juillet Modifier

Fort Souville dominait une crête à 1 km (0,62 mi) au sud-est de Fleury et était l'un des objectifs initiaux de l'offensive de février. La prise du fort donnerait aux Allemands le contrôle des hauteurs surplombant Verdun et permettrait à l'infanterie de se retrancher sur le terrain dominant. [69] Un bombardement préparatoire allemand a commencé le 9 juillet, avec une tentative de suppression de l'artillerie française avec plus de 60 000 obus à gaz, qui a eu peu d'effet puisque les Français avaient été équipés d'un masque à gaz M2 amélioré. [70] [71] Fort Souville et ses abords ont été bombardés de plus de 300 000 obus, dont environ 500 obus de 360 ​​mm (14 in) sur le fort. [71]

Une attaque de trois divisions allemandes débute le 11 juillet mais l'infanterie allemande se regroupe sur le chemin menant au fort Souville et subit les bombardements de l'artillerie française. Les troupes survivantes sont la cible de tirs d'une soixantaine de mitrailleurs français, qui sortent du fort et prennent position sur la superstructure. Une trentaine de soldats du régiment d'infanterie 140 parviennent à atteindre le sommet du fort le 12 juillet, d'où les Allemands peuvent apercevoir les toits de Verdun et la flèche de la cathédrale. Après une petite contre-attaque française, les survivants se replient sur leurs lignes de départ ou se rendent. [71] Le soir du 11 juillet, le prince héritier Wilhelm a reçu l'ordre de Falkenhayn de passer sur la défensive et le 15 juillet, les Français ont mené une contre-attaque plus importante qui n'a gagné aucun terrain pour le reste du mois, les Français n'ont fait que de petites attaques. [72]

1 août – 17 septembre Modifier

Le 1er août, une attaque surprise allemande a avancé de 800 à 900 m (870 à 980 yd) vers Fort Souville, ce qui a incité les Français à contre-attaquer pendant deux semaines, qui n'ont pu reprendre qu'une petite partie du terrain capturé. [72] Le 18 août, Fleury a été repris et en septembre, les contre-attaques françaises avaient récupéré une grande partie du terrain perdu en juillet et août. Le 29 août, Falkenhayn est remplacé en tant que chef d'état-major général par Paul von Hindenburg et le premier quartier-maître général Erich Ludendorff. [73] Le 3 septembre, une attaque sur les deux flancs à Fleury fait avancer la ligne française de plusieurs centaines de mètres, contre laquelle échouent les contre-attaques allemandes du 4 au 5 septembre. Les Français attaquent à nouveau les 9, 13 et du 15 au 17 septembre. Les pertes sont faibles sauf au tunnel ferroviaire de Tavannes, où 474 soldats français sont morts dans un incendie qui a débuté le 4 septembre. [74]

20 octobre – 2 novembre Modifier

En octobre 1916, les Français ont commencé la première bataille offensive de Verdun (1ère Bataille Offensive de Verdun), pour reprendre Fort Douaumont, une avance de plus de 2 km (1,2 mi). Sept des 22 divisions de Verdun sont remplacées à la mi-octobre et les pelotons d'infanterie française sont réorganisés pour contenir des sections de fusiliers, de grenadiers et de mitrailleurs. Au cours d'un bombardement préliminaire de six jours, l'artillerie française a tiré 855 264 obus, dont plus d'un demi-million d'obus de campagne de 75 mm, cent mille obus d'artillerie moyenne de 155 mm et trois cent soixante-treize de 370 mm et 400 mm super- obus lourds, de plus de 700 canons et obusiers. [75]

Deux canons ferroviaires français de Saint-Chamond, à 13 km (8,1 mi) au sud-ouest à Baleycourt, ont tiré les obus super-lourds de 400 mm (16 pouces), pesant chacun 1 tonne courte (0,91 t). [75] Les Français avaient identifié environ 800 canons allemands sur la rive droite capables de soutenir les 34e, 54e, 9e et 33e divisions de réserve, avec les 10e et 5e divisions en réserve. [76] Au moins 20 des obus super-lourds ont touché Fort Douaumont, le sixième pénétrant au niveau le plus bas et explosant dans un dépôt de pionniers, déclenchant un incendie à côté de 7 000 grenades à main. [77]

La 38e division (général Guyot de Salins), la 133e division (général Fénelon FG Passaga) et la 74e division (général Charles de Lardemelle) attaquent à 11h40 [76] L'infanterie avance de 50 m (55 yd) derrière un champ rampant- barrage d'artillerie, se déplaçant à une vitesse de 50 m (55 yd) en deux minutes, au-delà duquel un barrage d'artillerie lourde s'est déplacé en 500 à 1 000 m (550 à 1 090 yd), alors que le barrage d'artillerie de campagne arrivait à moins de 150 m (160 yd ), pour obliger l'infanterie et les mitrailleurs allemands à rester à couvert. [78] Les Allemands avaient en partie évacué Douaumont, qui a été repris le 24 octobre par les marines français et l'infanterie coloniale plus de 6 000 prisonniers et quinze canons ont été capturés le 25 octobre mais une tentative sur Fort Vaux a échoué. [79]

Les carrières d'Haudromont, l'Ouvrage de Thiaumont et la Ferme de Thiaumont, le village de Douaumont, l'extrémité nord du bois de la Caillette, l'étang de Vaux, la frange est de Bois Fumin et la batterie de Damloup sont capturés. [79] L'artillerie française la plus lourde bombarde le fort de Vaux pendant la semaine suivante et le 2 novembre, les Allemands évacuent le fort, après une énorme explosion provoquée par un obus de 220 mm. Des espions français ont entendu un message radio allemand annonçant le départ et une compagnie d'infanterie française est entrée dans le fort sans tirer le 5 novembre, les Français ont atteint la ligne de front le 24 février et les opérations offensives ont cessé jusqu'en décembre. [80]

15-17 décembre 1916 Modifier

Les Français ont atteint leurs objectifs à Vacherauville et Louvemont qui avaient été perdus en février, ainsi qu'Hardaumont et Louvemont-Côte-du-Poivre, malgré une attaque par très mauvais temps. Les bataillons de réserve allemands n'atteignirent le front que dans la soirée et deux Eingreif divisions, qui avaient été commandées en avant la veille au soir, étaient encore à 23 km (14 mi) à midi. Dans la nuit du 16 au 17 décembre, les Français avaient consolidé une nouvelle ligne de Bezonvaux à la Côte du Poivre, 2 à 3 km (1,2 à 1,9 mi) au-delà de Douaumont et à 1 km (0,62 mi) au nord de Fort Vaux, avant les Allemands réserves et Eingreif les unités pouvaient contre-attaquer. La tourelle de 155 mm de Douaumont avait été réparée et tirée en soutien à l'attaque française. [83] Le point allemand le plus proche de Verdun avait été repoussé de 7,5 km (4,7 mi) et tous les points d'observation dominants avaient été repris. Les Français firent 11 387 prisonniers et 115 canons. [84] Certains officiers allemands se sont plaints à Mangin de leur manque de confort en captivité et il a répondu : Nous le regrettons, messieurs, mais nous n'attendions pas autant d'entre vous. [85] [f] Lochow, le commandant de la 5e armée et le général Hans von Zwehl, commandant du XIVe Corps de réserve, ont été limogés le 16 décembre. [86]

Analyse Modifier

Falkenhayn a écrit dans ses mémoires qu'il a envoyé une appréciation de la situation stratégique au Kaiser en décembre 1915,

La chaîne en France a atteint le point de rupture. Une percée de masse, qui est de toute façon au-dessus de nos moyens, n'est pas nécessaire. A notre portée, il y a des objectifs pour le maintien desquels l'état-major français serait obligé d'engager tous les hommes qu'il possède. S'ils le font, les forces françaises saigneront à mort.

La stratégie allemande en 1916 était d'infliger des pertes massives aux Français, un objectif atteint contre les Russes de 1914 à 1915, pour affaiblir l'armée française au point de s'effondrer. L'armée française dut être entraînée dans des circonstances auxquelles elle ne pouvait échapper, pour des raisons de stratégie et de prestige. Les Allemands prévoyaient d'utiliser un grand nombre de canons lourds et super-lourds pour infliger un plus grand nombre de pertes que l'artillerie française, qui s'appuyait principalement sur le canon de campagne de 75 mm. En 2007, Robert Foley a écrit que Falkenhayn prévoyait une bataille d'usure dès le début, contrairement aux vues de Wolfgang Foerster en 1937, Gerd Krumeich en 1996 et d'autres, mais la perte de documents a conduit à de nombreuses interprétations de la stratégie. En 1916, les critiques de Falkenhayn ont affirmé que la bataille a démontré qu'il était indécis et inapte au commandement, repris par Foerster en 1937. [87] En 1994, Holger Afflerbach a remis en question l'authenticité du « Mémorandum de Noël » après avoir étudié les preuves qui avaient survécu dans le Kriegsgeschichtliche Forschungsanstalt des Heeres (Army Military History Research Institute), il a conclu que le mémorandum avait été rédigé après la guerre, mais qu'il reflétait fidèlement la pensée de Falkenhayn à l'époque. [88]

Krumeich a écrit que le Mémorandum de Noël avait été fabriqué pour justifier une stratégie ratée et que l'attrition avait été substituée à la capture de Verdun, seulement après l'échec de l'attaque. [89] Foley a écrit qu'après l'échec de l'offensive d'Ypres de 1914, Falkenhayn était revenu à la pensée stratégique d'avant-guerre de Moltke l'Ancien et de Hans Delbrück le Ermattungsstrategie (stratégie d'attrition), parce que la coalition qui combattait l'Allemagne était trop puissante pour être vaincue de manière décisive. Falkenhayn voulait diviser les Alliés en forçant au moins une des puissances de l'Entente à une paix négociée. Une tentative d'usure était à l'origine de l'offensive à l'est de 1915 mais les Russes avaient refusé d'accepter les sondeurs de paix allemands, malgré les énormes défaites infligées par les Austro-Allemands. [90]

Avec des forces insuffisantes pour percer le front occidental et vaincre les réserves derrière lui, Falkenhayn a tenté de forcer les Français à attaquer à la place, en menaçant un point sensible proche de la ligne de front et a choisi Verdun. Des pertes énormes devaient être infligées aux Français par l'artillerie allemande sur les hauteurs dominantes autour de la ville. La 5e armée allait lancer une grande offensive mais avec des objectifs limités à la prise des hauteurs de la Meuse sur la rive est pour que l'artillerie lourde allemande domine le champ de bataille. L'armée française allait « se saigner à blanc » dans des contre-attaques désespérées. Les Britanniques seraient contraints de lancer une offensive de secours hâtive et subiraient une défaite tout aussi coûteuse. Si les Français refusaient de négocier, une offensive allemande épongerait les restes des armées franco-britanniques, brisant l'Entente « une fois pour toutes ». [90]

Dans une instruction révisée à l'armée française en janvier 1916, l'état-major général (GQG) a écrit que l'équipement ne pouvait pas être combattu par des hommes. La puissance de feu pouvait conserver l'infanterie, mais l'attrition prolongeait la guerre et consumait les troupes conservées lors des batailles précédentes. En 1915 et au début de 1916, l'industrie allemande quintuple la production d'artillerie lourde et double la production d'artillerie super-lourde. La production française avait également repris depuis 1914 et en février 1916, l'armée disposait de 3 500 canons lourds. En mai, Joffre commença à doter chaque division de deux groupes de canons de 155 mm et chaque corps de quatre groupes de canons à longue portée. Les deux camps à Verdun avaient les moyens de tirer un grand nombre d'obus lourds pour supprimer les défenses adverses avant de risquer l'infanterie à découvert. Fin mai, les Allemands disposent de 1730 canons lourds à Verdun et les Français de 548, suffisants pour contenir les Allemands mais pas assez pour une contre-offensive. [91]

L'infanterie française survivait mieux aux bombardements car ses positions étaient dispersées et avaient tendance à se trouver sur un terrain dominant, pas toujours visible. Dès qu'une attaque allemande a commencé, les Français ont répondu avec des mitrailleuses et des tirs rapides d'artillerie de campagne. Le 22 avril, les Allemands font 1 000 victimes et à la mi-avril, les Français tirent 26 000 obus d'artillerie de campagne contre une attaque au sud-est du fort de Douaumont. Quelques jours après sa prise de pouvoir à Verdun, Pétain ordonne au commandant de l'air, le commandant Charles Tricornot de Rose, de balayer les avions de chasse allemands et d'assurer l'observation de l'artillerie. La supériorité aérienne allemande a été renversée en concentrant les chasseurs français dans escadrilles plutôt que de les répartir au coup par coup sur le front, incapables de se concentrer contre les grandes formations allemandes. Les escadrilles de chasse chassent les Fokker Eindecker allemands et les biplaces de reconnaissance et d'observation d'artillerie qu'ils protègent. [92]

Les combats de Verdun ont été moins coûteux pour les deux camps que la guerre de mouvement en 1914, lorsque les Français ont souffert c. 850 000 victimes et les Allemands c. 670 000 d'août à fin 1914. La 5e armée a un taux de pertes inférieur à celui des armées sur le front de l'Est en 1915 et les Français ont un taux moyen de pertes inférieur à Verdun que le taux sur trois semaines lors de la seconde bataille de Champagne (septembre-octobre 1915), qui n'ont pas été livrées comme des batailles d'usure. Les taux de pertes allemands ont augmenté par rapport aux pertes de 1:2,2 au début de 1915 à près de 1:1 à la fin de la bataille, qui s'est poursuivie pendant l'offensive de Nivelle en 1917. La pénalité des tactiques d'attrition était l'indécision, car les attaques à objectif limité sous un parapluie d'artillerie lourde massive pouvait réussir mais conduisait à des batailles d'une durée illimitée. [93] Pétain a utilisé un noria système (de rotation) pour soulager rapidement les troupes françaises à Verdun, qui impliquait la majeure partie de l'armée française dans la bataille mais pour des périodes plus courtes que les troupes allemandes. L'importance symbolique de Verdun s'avère un point de ralliement et l'armée ne s'effondre pas. Falkenhayn a été contraint de mener l'offensive beaucoup plus longtemps et d'engager beaucoup plus d'infanterie que prévu. Fin avril, la majeure partie de la réserve stratégique allemande se trouvait à Verdun, subissant des pertes similaires à celles de l'armée française. [94]

Les Allemands pensaient qu'ils infligeaient des pertes à un taux de 5:2 Les renseignements militaires allemands pensaient qu'au 11 mars, les Français avaient subi 100 000 pertes et Falkenhayn était convaincu que l'artillerie allemande pourrait facilement infliger 100 000 autres pertes. En mai, Falkenhayn estime que les pertes françaises sont passées à 525 000 hommes contre 250 000 allemands et que la réserve stratégique française est tombée à 300 000 hommes. Les pertes françaises réelles étaient de c. 130 000 au 1er mai, 42 divisions françaises avaient été retirées et reposées par le noria système, une fois que les pertes d'infanterie ont atteint 50 pour cent. Sur les 330 bataillons d'infanterie de l'armée française métropolitaine, 259 (78 %) sont allés à Verdun, contre 48 divisions allemandes, 25 % de la Westheer (armée de l'ouest). [95] Afflerbach a écrit que 85 divisions françaises se sont battues à Verdun et que de février à août, le rapport des pertes allemandes aux pertes françaises était de 1:1,1, pas le tiers des pertes françaises assumées par Falkenhayn. [96] Au 31 août, la 5e armée a subi 281 000 pertes et les Français 315 000. [94]

La force de l'attaque anglo-française sur la Somme a surpris Falkenhayn et son état-major, malgré les pertes britanniques. Les pertes d'artillerie causées par des tirs de contre-batterie anglo-français "écrasants" et des contre-attaques instantanées ont entraîné beaucoup plus de pertes d'infanterie allemande qu'au plus fort des combats à Verdun, où la 5e armée a subi 25 989 pertes au cours des dix premiers jours, contre 40 187 Pertes de la 2e Armée sur la Somme. Les Russes attaquèrent à nouveau, causant plus de victimes en juin et juillet. Falkenhayn est appelé à justifier sa stratégie auprès du Kaiser le 8 juillet et prône à nouveau le renforcement minimal de l'Est en faveur de la bataille « décisive » en France. L'offensive de la Somme est le « dernier coup de dés » pour l'Entente. Falkenhayn avait déjà renoncé au plan de contre-offensive de la 6e armée et envoyé 18 divisions à la 2e armée et au front russe de la réserve et de la 6e armée, une seule division restant non engagée à la fin août. La 5e armée avait reçu l'ordre de limiter ses attaques à Verdun en juin mais un dernier effort fut fait en juillet pour s'emparer du fort Souville. L'effort a échoué et le 12 juillet Falkenhayn a ordonné une politique défensive stricte, autorisant seulement de petites attaques locales pour limiter le nombre de troupes que les Français pourraient transférer dans la Somme. [100]

Falkenhayn avait sous-estimé les Français, pour qui la victoire à tout prix était le seul moyen de justifier les sacrifices déjà consentis. L'armée française n'a jamais failli s'effondrer et déclencher une offensive de secours britannique prématurée. La capacité de l'armée allemande à infliger des pertes disproportionnées avait également été surestimée, en partie parce que les commandants de la 5e armée avaient tenté de capturer Verdun et avaient attaqué sans tenir compte des pertes. Même une fois réconciliés avec la stratégie d'attrition, ils ont continué avec Vernichtungsstrategie (stratégie d'anéantissement) et les tactiques de Bewegungskrieg (guerre de manœuvre). L'incapacité d'atteindre les hauteurs de la Meuse a laissé la 5e armée dans des positions tactiques médiocres et réduite à infliger des pertes par des attaques d'infanterie et des contre-attaques. La durée de l'offensive a fait de Verdun une question de prestige pour les Allemands comme pour les Français et Falkenhayn est devenu dépendant de la destruction d'une offensive de secours britannique pour mettre fin à l'impasse. Lorsqu'il survint, l'effondrement de la Russie et la puissance de l'attaque anglo-française sur la Somme réduisirent les armées allemandes à tenir leurs positions tant bien que mal. [101] Le 29 août, Falkenhayn est limogé et remplacé par Hindenburg et Ludendorff, qui mettent fin à l'offensive allemande à Verdun le 2 septembre. [102] [g]

Victimes Modifier

En 2013, Paul Jankowski écrivait que depuis le début de la guerre, les unités de l'armée française avaient produit des états de pertes numériques (états numériques des pertes) tous les cinq jours pour le Bureau du personnel de GQG. Le Service de Santé (Service de Santé) au ministère de la Guerre a reçu des décomptes quotidiens de blessés pris en charge par les hôpitaux et d'autres services, mais les données sur les victimes ont été dispersées entre les dépôts régimentaires, le GQG, le bureau de l'état civil (État civil), qui a enregistré des décès, le Service de Santé, qui comptait les blessures et les maladies, et Renseignements aux Familles (Family Liaison), qui a communiqué avec le plus proche parent. Les dépôts régimentaires reçurent l'ordre de garder fiches de position (feuilles de position) pour enregistrer les pertes en continu et les Bureau Première de GQG a commencé à comparer les cinq jours états numériques des pertes avec les dossiers d'hospitalisation. Le nouveau système a été utilisé pour calculer les pertes jusqu'en août 1914, ce qui a pris plusieurs mois, le système était devenu établi en février 1916. Le états numériques des pertes ont été utilisés pour calculer les chiffres des victimes publiés dans le Journal Officiel, l'Histoire officielle de France et d'autres publications. [105]

Les armées allemandes compilées Verlustécouter (listes de pertes) tous les dix jours, publiées par le Reichsarchiv dans le deutsches Jahrbuch de 1924-1925. Les unités médicales allemandes tenaient des registres détaillés des traitements médicaux au front et à l'hôpital et, en 1923, le Zentral Nachweiseamt (Bureau central d'information) a publié une édition modifiée des listes produites pendant la guerre, incorporant les données du service médical ne figurant pas dans le Verlustécouter. Les chiffres mensuels des militaires blessés et malades qui ont reçu un traitement médical ont été publiés en 1934 dans le Sanitätsbericht (Rapport médical). Il est difficile d'utiliser de telles sources à des fins de comparaison, car les informations ont enregistré des pertes dans le temps plutôt que dans le lieu. Les pertes calculées pour une bataille peuvent être incohérentes, comme dans le Statistiques de l'effort militaire de l'Empire britannique pendant la Grande Guerre 1914-1920 (1922). Au début des années 1920, Louis Marin rendait compte à la Chambre des députés mais ne pouvait donner de chiffres par bataille, sauf pour certains en utilisant les rapports numériques des armées, qui n'étaient fiables que s'ils étaient conciliés avec le système établi en 1916. [106]

Certaines données françaises excluaient les blessés légers, mais d'autres non. En avril 1917, GQG a exigé que le états numériques des pertes discriminer entre les blessés légers, soignés localement pendant 20 à 30 jours et les blessés graves évacués vers les hôpitaux. L'incertitude sur les critères n'avait pas été résolue avant la fin de la guerre. Verlustécouter exclu les blessés légers et les Zentral Nachweiseamt les dossiers les incluaient. Churchill a révisé les statistiques allemandes en ajoutant 2 pour cent pour les blessés non enregistrés dans La crise mondiale, écrit dans les années 1920 et James Edmonds, l'historien officiel britannique, a ajouté 30 pour cent. Pour la bataille de Verdun, le Sanitätsbericht contenait des données incomplètes pour la région de Verdun, ne définissait pas les « blessés » et les rapports de terrain de la 5e armée les excluent. Le rapport Marin et Service de Santé couvraient des périodes différentes mais comprenaient des blessés légers. Churchill a utilisé un Reichsarchiv chiffre de 428 000 victimes et a pris un chiffre de 532 500 victimes du rapport Marin, pour mars à juin et novembre à décembre 1916, pour tout le front occidental. [107]

Dans la deuxième édition de La crise mondiale (1938), Churchill a écrit que le chiffre de 442 000 était pour les autres grades et que le chiffre de "probablement" 460 000 victimes incluait les officiers. Churchill a donné un chiffre de 278 000 victimes allemandes, 72 000 morts et a exprimé sa consternation que les pertes françaises aient dépassé les Allemands d'environ 3:2. Churchill a écrit qu'un huitième devait être déduit de ses chiffres pour tenir compte des pertes sur d'autres secteurs, soit 403 000 Français et 244 000 Allemands. [109] En 1980, John Terraine a calculé c. 750 000 victimes françaises et allemandes en 299 jours Dupuy et Dupuy (1993) 542 000 victimes françaises. [110] En 2000, Hannes Heer et Klaus Naumann ont calculé 377.231 pertes françaises et 337.000 allemandes, une moyenne mensuelle de 70.000. [111] En 2000, Holger Afflerbach a utilisé les calculs effectués par Hermann Wendt en 1931 pour donner les pertes allemandes à Verdun du 21 février au 31 août 1916 pour donner 336 000 pertes allemandes et 365 000 françaises à Verdun de février à décembre 1916. [112] David Mason a écrit en 2000 qu'il y avait eu 378 000 Français et 337 000 Allemands. [97] En 2003, Anthony Clayton a cité 330 000 victimes allemandes, dont 143 000 tués ou portés disparus, les Français ont subi 351 000 victimes, 56 000 tués, 100 000 disparus ou prisonniers et 195 000 blessés. [113]

Écrivant en 2005, Robert Doughty a donné des pertes françaises (21 février au 20 décembre 1916) comme 377 231 hommes et 579 798 pertes à Verdun et dans la Somme 16 pour cent des pertes à Verdun étaient mortelles, 56 pour cent ont été blessés et 28 pour cent portés disparus, beaucoup de qui ont finalement été présumés morts. Doughty a écrit que d'autres historiens avaient suivi Winston Churchill (1927) qui a donné un chiffre de 442 000 victimes en incluant par erreur toutes les pertes françaises sur le front occidental. [114] RG Grant donne un chiffre de 355 000 pertes allemandes et 400 000 françaises en 2005. [115] En 2005, Robert Foley utilise les calculs de Wendt de 1931 pour donner les pertes allemandes à Verdun du 21 février au 31 août 1916 de 281 000, contre 315.000 Français. [116] (En 2014, William Philpott a enregistré 377 000 victimes françaises, dont 162 000 avaient été tués, les pertes allemandes étaient de 337 000 et a noté une estimation récente des victimes à Verdun de 1914 à 1918 de 1 250 000). [117]

Moral Modifier

Les combats dans une si petite zone ont dévasté le pays, entraînant des conditions misérables pour les troupes des deux côtés. La pluie et les bombardements constants de l'artillerie ont transformé le sol argileux en un terrain vague de boue pleine de débris et de restes humains des cratères d'obus remplis d'eau et les soldats risquaient de s'y noyer. Les forêts ont été réduites à des tas de bois enchevêtrés par des tirs d'artillerie et ont finalement été effacées. [95] L'effet de la bataille sur de nombreux soldats était profond et les récits d'hommes effondrés par la folie et le choc des obus étaient courants. Certains soldats français ont tenté de déserter en Espagne et ont fait face à une cour martiale et à l'exécution s'ils étaient capturés le 20 mars, les déserteurs français ont divulgué les détails des défenses françaises aux Allemands, qui ont pu encercler 2 000 hommes et les forcer à se rendre. [95]

Un lieutenant français a écrit,

L'humanité est folle. Il doit être fou pour faire ce qu'il fait. Quelle tuerie ! Quelles scènes d'horreur et de carnage ! Je ne trouve pas de mots pour traduire mes impressions. L'enfer ne peut pas être si terrible. Les hommes sont fous !

Le mécontentement commence à se répandre parmi les troupes françaises à Verdun après la promotion de Pétain de la IIe armée le 1er juin et son remplacement par Nivelle, cinq régiments d'infanterie sont touchés par des épisodes "d'indiscipline collective" Les lieutenants Henri Herduin et Pierre Millant sont sommairement fusillés le 11 June et Nivelle publient un ordre du jour interdisant la reddition. [119] En 1926, après une enquête sur la cause célèbre, Herduin et Millant sont disculpés et leurs dossiers militaires radiés. [120]


Aperçus généraux

Sans surprise, depuis la fin de la Première Guerre mondiale, la bataille de Verdun a fait l'objet de nombreux témoignages savants et non savants. La grande majorité d'entre eux ont été rédigés en allemand et en français. Dans l'entre-deux-guerres, des soldats et quelques érudits ont commencé des recherches pour comprendre le déroulement de la bataille. Cela a été repris après la Seconde Guerre mondiale, d'autant plus que l'expérience de la bataille a commencé à être utilisée comme facteur d'unification pour l'Allemagne et la France.

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Maxime allemand MG 08

Les troupes françaises maniant une mitrailleuse allemande Maxim MG 08 (montée sur un traîneau) capturée à Fort Douaumont, Verdun.

À 4 heures du matin le 21 février 1916, la bataille a commencé, avec un bombardement massif d'artillerie et une avance constante des troupes de la cinquième armée allemande sous le prince héritier Wilhelm. Cinq jours après le début de la bataille, les forces allemandes ont capturé le fort Douaumont, le plus grand et le plus élevé des 19 forts protégeant Verdun. La bataille semblait aller dans le sens de Falkenhayn. Les chefs militaires français ont déclaré que Verdun ne pourrait pas être tenu si la rive est de la Meuse était perdue et que le moral national français ne survivrait pas à la perte de la ville. À ce stade, cependant, le prince héritier Wilhelm et son personnel ont cessé de suivre le concept stratégique de Falkenhayn et ont engagé la cinquième armée dans une action offensive plus importante. La prise de terrain devint la priorité et fin février, les pertes allemandes à Verdun étaient similaires aux pertes françaises.

Le général Philippe Pétain prend alors le commandement de la 2e armée française à Verdun. Pétain avait la réputation d'être un maître de la défense et organisait ses forces pour défendre en profondeur en établissant une série de points d'appui se soutenant mutuellement, plutôt que de pousser toutes ses troupes dans les tranchées vulnérables de la ligne de front. Pétain a également effectué une rotation régulière d'unités à travers Verdun et, bien que cela ait exposé une grande partie de l'armée française à la bataille, cela a permis aux troupes de ne pas passer de longues périodes au front. Les Français ont également considérablement augmenté le nombre de pièces d'artillerie à Verdun, ce qui fait que les Allemands souffrent également des bombardements incessants. La capacité des Français à soutenir la bataille était due aux munitions et au ravitaillement arrivant le long de la "Voie Sacrée", la Voie de la Peur, une seule route vers Verdun maintenue ouverte malgré les bombardements allemands constants.


Campagne

Les Allemands n'ont pas réussi à gagner rapidement, dès le début de la guerre, comme indiqué par le plan Schlüffen. Ainsi, la guerre s'est transformée en guerre de tranchées, dans laquelle aucune des deux parties n'a réalisé de percées.

Après une série de batailles sanglantes sur les deux fronts en 1914-1915. L'Allemagne n'avait pas la force d'attaquer sur un large front, le but de l'offensive était donc un coup puissant pour un secteur étroit – dans la zone de la zone fortifiée de Verdun, qui se démarquait sous la forme d'un petit corniche sur le front franco-allemand. L'encerclement et la défaite de huit divisions françaises dans la crête de Verdun signifiaient la brèche des défenses françaises sur un large secteur du front, suivie de la possibilité de frapper le flanc et l'arrière des forces alliées défendant Paris.

Sur une petite section du front, d'une longueur de 15 km, l'Allemagne concentre 6,5 divisions contre deux divisions françaises. Pour maintenir une offensive continue, des réserves supplémentaires ont été introduites. Le ciel était dégagé de l'aviation française, permettant les efforts sans entrave des observateurs allemands de tirs et de bombardiers, mais en mai, la France avait déployé un escadron de chasseurs de la compagnie « Newport ». Les deux parties ont cherché à dominer l'espace aérien.


Victor de Verdun

Serrigny frappa à la porte jusqu'à ce qu'un homme chauve, grand et puissant, avec une grande moustache blonde, apparaisse. Derrière lui, une femme se couvrit discrètement d'une couverture. Serrigny s'excuse abondamment auprès de Pétain pour s'être immiscé dans sa permission, puis présente les ordres du général Joseph Joffre, commandant en chef de l'armée française, ordonnant à Pétain de se présenter au quartier général suprême à 8 heures du matin. Pétain savait qu'une offensive allemande avait commencé à Verdun quelques jours plus tôt, et il prit la convocation pour signifier que les choses allaient mal et qu'il entrerait bientôt dans la bataille. Imperturbable comme toujours, Pétain remercia Serrigny pour ses efforts, puis chargea son assistant énervé d'obtenir une chambre et de se reposer, car ils partiraient dans quelques heures. Pétain retourna ensuite auprès de son amant et savoura le reste de ce qu'il se rappela plus tard affectueusement comme une « soirée mémorable ».

Le général Erich von Falkenhayn, chef d'état-major allemand, connaissait la valeur de Verdun pour la France par ses ouvrages défensifs, ainsi que son image de forteresse imprenable. Quel meilleur endroit alors pour entraîner l'armée française dans une bataille d'usure ? Falkenhayn a surnommé son plan Opération Gericht (« Place du jugement ») et voulait que ce soit la bataille décisive qui détruirait la France et conduirait à la victoire allemande ultime.

Cette bataille a commencé le 21 février 1916, lorsque plus de 3 500 canons allemands, la plus grande concentration d'artillerie jamais vue en guerre, ont ouvert le feu sur les lignes françaises à peine tenues dans le saillant de Verdun. Après un déluge de 36 heures d'acier et de gaz empoisonné, la cinquième armée allemande, commandée par le fils aîné du Kaiser, le prince héritier Wilhelm, s'élança à l'attaque. Le général Frédéric Herr, commandant général du RFV, savait que son commandement était désespérément dépassé et a ordonné un retrait tactique pour concentrer ses troupes le long des hauteurs à l'est de la Meuse. Joffre n'était pas content quand il a appris le déménagement et a ordonné à Herr de tenir bon et de ne plus se retirer. Joffre lui dit que de l'aide était en route, puis ordonna à la deuxième armée de Pétain d'entrer dans la bataille.

Henri-Philippe Benoni Omer Pétain est né en 1856. Il choisit la carrière militaire à 14 ans après avoir assisté à la destruction de sa nation par les Allemands lors de la guerre franco-prussienne. En 1877, Pétain est diplômé de la prestigieuse académie militaire française de Saint-Cyr, et pendant les 37 années suivantes, il a servi avec l'élite Chasseur alpin régiments (d'infanterie de montagne) et enseigné à l'école d'infanterie de l'armée française, ainsi qu'à la École militaire (Ecole Supérieure de Guerre) à Paris.

À la fin du XIXe siècle, l'armée française s'était épris du culte de l'offensive et de sa doctrine selon laquelle élan et la baïonnette l'emporterait. Se moquant de telles notions, Pétain a insisté sur le fait que la puissance de feu, générée par une infanterie et une artillerie étroitement coordonnées, était la clé de la guerre moderne. Les théories démodées et la franchise de Pétain lui ont valu de se voir refuser le grade d'officier général. En 1914, il était donc lieutenant-colonel, à un an de la retraite obligatoire. Puis vint la Grande Guerre, et Pétain passa d'hérétique à prophète. Sa doctrine de la puissance de feu défendue depuis longtemps s'est avérée correcte sur le champ de bataille, et il a fait une ascension vertigineuse de commandant de brigade à commandant général de la deuxième armée française en moins de six mois. Au cours des sanglantes batailles de 1914-1915, il remporte de nombreuses victoires, notamment dans la Marne et la Champagne, et devient l'un des meilleurs généraux de l'armée française.

Pétain avait choisi la ville de Souilly, à une quinzaine de kilomètres au sud de Verdun, comme quartier général de la 2e armée. Le 25 février, il s'y rend en voiture à travers une violente tempête hivernale. L'adjoint de Joffre, le général Noël de Castelnau, salue Pétain. Bien que de Castelnau ait reconnu le champ de bataille, il ne pouvait fournir à Pétain que des rapports d'étape sommaires. Insatisfait, Pétain se rendit au quartier général de Herr pour évaluer lui-même la situation et trouva une scène de désolation : un Herr déconfit lui dit que le fort Douaumont, rempart des défenses françaises à Verdun, était tombé plus tôt dans la journée. Les Allemands tenaient la majeure partie des hauteurs à l'est de la Meuse, et Herr avait commencé les préparatifs d'un retrait général de l'autre côté de la rivière, ce qui signifiait essentiellement l'abandon de Verdun.

Pétain retourna à Souilly et rapporta les plans de Herr à de Castelnau. Contenant à peine sa colère, de Castelnau expliqua que Joffre avait déjà décidé que Herr devait partir, ce qui ne faisait que le confirmer. De Castelnau rédigea un ordre laconique au nom de Joffre, plaçant Pétain à la tête de toutes les forces françaises du secteur de Verdun.

Bien qu'il n'ait pas dormi au cours des dernières 24 heures, Pétain a ignoré les demandes de repos de son personnel. La mairie de Souilly est réquisitionnée pour en faire son quartier général et son état-major transforme l'ancien bâtiment en poste de commandement moderne. Pétain plaça une grande carte du RFV sur le mur de son bureau, et en l'étudiant, il commença à se rendre compte de l'immensité de la tâche qui l'attendait. Il y avait peu de marge de manœuvre sur la rive est de la Meuse, mais la perdre, c'était perdre Verdun. Pétain décide donc d'établir sa principale ligne de résistance à l'est de la Meuse tout en déployant l'essentiel de son artillerie sur les hauteurs à l'ouest du fleuve, où il serait relativement sûr mais toujours capable de déverser le feu sur les attaquants allemands. Pétain passa la majeure partie de la nuit à baliser les positions défensives de chaque corps et à donner les ordres de déploiement des renforts qui devaient arriver dans les prochains jours.

Pétain s'est finalement effondré sur un lit de camp dans son bureau juste avant l'aube pour se réveiller quelques heures plus tard avec une forte fièvre et une toux féroce. On lui a diagnostiqué une double pneumonie. Le médecin convoqué par son équipe a déclaré que cela pourrait être fatal et a prescrit des médicaments et du repos. Pétain a avalé une variété de médicaments et de remèdes maison, a ignoré les terribles avertissements et est retourné au travail. Il a enroulé des couvertures autour de son corps en proie à la fièvre et a placé un poêle ventru à côté de son lit avec un petit bureau et un téléphone. Là, juché au bord de son lit de malade et planant aux portes de la mort, Pétain prend le commandement des opérations militaires françaises à Verdun.

En téléphonant à chacun des états-majors de corps et de division du RFV, il annonce : « C'est le général Pétain qui parle. Je prends le commandement. Informez vos troupes. Gardez votre courage. Je sais que je peux compter sur toi. Sous sa direction ferme, les défenseurs français ont repris pied et ont riposté sauvagement contre les Allemands surpris, qui pensaient que la bataille était déjà gagnée. Bien que le fort de Douaumont soit tombé, toutes les autres forteresses du secteur restent aux mains des Français. Pétain a annulé les instructions antérieures de Herr pour la démolition de ces forts et a plutôt ordonné de les renforcer et de les ravitailler. Les forts vont devenir les principaux centres de résistance sur lesquels s'appuiera sa ligne défensive. Toujours largement en sous-armes et en infériorité numérique, les Français s'accrochaient obstinément à leurs forts et ouvrages défensifs le long de la rive est de la Meuse et repoussèrent de nombreux assauts allemands. En quelques jours, l'offensive allemande commença à s'essouffler.

La crise immédiate maîtrisée, Pétain concentre son attention sur la situation précaire de l'approvisionnement à Verdun. Avant la guerre, il y avait eu deux grandes lignes de chemin de fer à Verdun, mais l'avance allemande de 1914 en avait coupé une, tandis que l'autre passait précairement à proximité des lignes allemandes et était facilement bloquée par leurs tirs. Cela laissait la tête de ligne utilisable la plus proche à Bar-le-Duc, à environ 45 milles au sud de Verdun. Il était faiblement relié à la ville fortifiée par un chemin de terre de 6 mètres de large et le Meusien, un petit chemin de fer à peine opérationnel.

Pétain utilisait le Meusien pour transporter de la nourriture, mais la ligne était par ailleurs insuffisante. Il a ordonné la construction d'une voie ferrée appropriée à Verdun, mais savait que cela prendrait des mois. D'ici là, ses renforts, remplacements et munitions devraient être transportés par camion de la tête de ligne de Bar-le-Duc à Verdun. Alors Pétain fit venir le Service automobile de l'armée française pour ce qui allait devenir la plus grande utilisation de véhicules motorisés dans la guerre jusqu'à ce point. Il a divisé la route de Bar-le-Duc à Verdun en six sections, chacune avec des ateliers de réparation, des stations de ravitaillement, son propre commandant et un contingent de police militaire pour diriger la circulation. L'administration des convois de ravitaillement était la Automobile de service et la commission de circulation spécialement créée de Bar-le-Duc, comprenant ensemble 9 000 officiers et hommes avec 3 900 véhicules. Cette force était chargée de déplacer des renforts, des remplacements, des munitions et des fournitures pour toute une armée, ainsi que d'évacuer les blessés du champ de bataille vers les hôpitaux à l'arrière. La route a été baptisé lune Voie Sacrée (« la Voie Sacrée »), et le long de celle-ci la force vitale de la France s'est déversée dans la fournaise de Verdun.

Au milieu des travaux de Pétain pour organiser ses lignes de ravitaillement, les températures glaciales qui avaient dominé les premiers jours de bataille montèrent de manière inattendue. Le temps modéré a transformé la Voie Sacrée dans un bourbier infranchissable, et les colonnes de ravitaillement françaises s'arrêtèrent dans la boue. Pétain a relevé ce défi en enrôlant la population locale dans des bataillons de travail. Il a établi un certain nombre de carrières de roche et mis en place des équipes relais de travailleurs civils pour déplacer le gravier qui y est produit jusqu'à la route. Les bataillons de main-d'œuvre des troupes coloniales d'Afrique et d'Asie travaillaient fébrilement pour pelleter le gravier dans la boue et raffermir la route. Ces efforts extraordinaires ont solidifié la route et les camions ont recommencé à rouler vers Verdun.

Les convois motorisés transportaient des hommes et du matériel sur la zone de combat 24 heures sur 24. Les performances de la Automobile de service dans les étapes critiques d'ouverture de la bataille de Verdun était extraordinaire, surtout compte tenu du temps terrible et des véhicules primitifs. Au cours des deux premières semaines de la bataille, les camions français ont transporté 190 000 hommes, 22 500 tonnes de munitions et 2 500 tonnes de divers autres matériels jusqu'à la Voie Sacrée à Verdun.

Avec sa bouée de sauvetage logistique en place, la prochaine priorité de Pétain était d'établir la suprématie du feu français. Il réorganise les canons à sa disposition et envoie des demandes urgentes de batteries et de munitions supplémentaires. Pétain rappellera plus tard : « J'ai inlassablement encouragé l'activité de l'artillerie. Lorsque les officiers de liaison des divers corps d'armée, réunis à Souilly pour leur rapport quotidien, commencèrent à m'expliquer en détail le déroulement des combats sur leurs divers fronts, je ne manquai jamais de les interrompre par la question : Faire? Nous discuterons d'autres points plus tard. » Pétain a émis une directive selon laquelle les tirs d'artillerie devraient être concentrés et a ordonné aux observateurs de lui rapporter chaque barrage en détail, jusqu'au type de projectile tiré par chaque canon. Avec ces rapports, il coordonna le feu de chaque batterie de la deuxième armée.

En 1916, les avions et les ballons d'observation étaient les yeux de l'artillerie. Les Allemands avaient établi la supériorité aérienne dans les premiers stades de la bataille, mais le général français était déterminé à la reconquérir afin que ses canons aient une direction de tir adéquate. Il convoqua le pilote de chasse français pionnier Charles Tricornot de Rose à son quartier général et s'exclama : « Rose, je suis aveugle ! Nettoyez le ciel pour moi !

Dans les semaines qui suivent, le commandant de Rose rassemble les meilleurs pilotes de la Aéronautique militaire, dont Jean Navarre, Georges Guynemer et Charles Nungesser. De Rose a organisé ces pilotes d'élite en escadrilles de chasse, les premiers véritables escadrons de chasse de l'histoire de l'aviation, et les envoya au combat contre les Allemands.

Les nouveaux escadrons de chasse remportent de nombreuses victoires. À la demande de Pétain, ils ont considérablement augmenté leur force au cours de la bataille et se sont améliorés à plusieurs reprises avec de nouveaux et meilleurs modèles d'avions. Finalement, il y avait 15 escadrons, dont le célèbre Escadrille américaine (rebaptisé plus tard le Escadrille de Lafayette), composé de pilotes américains volontaires qui ont d'abord expérimenté le combat aérien dans le ciel de Verdun. À l'été 1916, les aviateurs alliés avaient pris le dessus. « Verdun a été le creuset où s'est forgée l'aviation française », écrira plus tard Pétain. Sa capacité à intégrer la technologie naissante de l'aviation militaire dans ses opérations à Verdun a été un élément clé de l'ultime victoire française.

Après l'assaut allemand de février et mars 1916, la bataille s'est transformée en une sombre lutte d'usure dans laquelle les Français étaient nettement désavantagés. Entassés dans une tête de pont étroite sur la rive est de la Meuse, ils étaient encerclés par l'artillerie allemande qui était à la fois plus nombreuse que la leur. Le seul avantage que les Français revendiquaient était leurs forts, qui par les ordres de Pétain avaient été transformés en de puissants centres de résistance. La citadelle centrale de Verdun servait de poste de commandement principal. Ses murs massifs recouverts de terre et ses galeries souterraines en faisaient un quartier général idéal, un hôpital et un dépôt de fournitures. Le centre de commandement tactique des opérations françaises sur la rive est de la Meuse était le fort Souville, l'un des forts les plus modernes du secteur. Elle aussi était bien construite, avec de multiples positions de mitrailleuses en béton armé qui s'élevaient comme des hydres de la forteresse souterraine et crachaient des tirs sur tous ceux qui osaient s'approcher. Cette forteresse a résisté à de nombreuses attaques, empêchant toute tentative des Allemands d'avancer de leur ligne de crête et de prendre Verdun. Les forts plus anciens du secteur se sont avérés très utiles comme abris pour les formations de réserve, le ravitaillement et les hôpitaux de campagne.

Pétain, contrairement à beaucoup d'autres commandants de l'époque, se soucie sincèrement du bien-être de ses hommes et comprend le sacrifice demandé aux soldats qu'il envoie au combat. Il a institué un système de rotation, selon lequel après trois jours au front, une division serait retirée et passerait une semaine à récupérer avant de retourner au combat. Cela a permis aux hommes juste assez de répit pour se maintenir physiquement et psychologiquement forts pour le combat. À l'opposé, la pratique allemande consistait à maintenir les divisions de première ligne en action jusqu'à ce qu'elles soient pratiquement détruites.

Le général Joffre se réjouit de la défense de Verdun par Pétain mais s'impatiente de la bataille. Il a exhorté Pétain à lancer une contre-offensive immédiate, mais Pétain a refusé, insistant sur le fait que les Allemands étaient encore trop forts. Joffre était également agacé par les demandes constantes de Pétain pour plus d'hommes, de canons et de fournitures, la bataille de Verdun consommait les réserves que Joffre avait réservées pour une offensive conjointe franco-britannique le long de la Somme cet été-là.

Joffre croyait que l'obsession de Pétain pour Verdun l'avait aveuglé sur la stratégie globale des Alliés. Le commandant en chef français a fait valoir que le meilleur moyen d'arrêter les attaques allemandes sur Verdun était que les Alliés lancent leur propre offensive dans un secteur différent. De son côté, Pétain était frustré par un haut commandement qui ne reconnaissait pas que la bataille décisive de la guerre était arrivée. Pétain croyait que si Verdun tombait, la France elle-même ne survivrait pas.

En avril 1916, lassé de l'intransigeance de Pétain, Joffre lui donne un coup de pied à l'étage, le nommant commandant du Groupement central d'armées, dont fait partie le RFV. Il confia au général Robert Nivelle le commandement de la 2e armée. Joffre croyait que ce nouveau dispositif de commandement offrirait le meilleur des deux mondes : Pétain aurait à sa disposition les ressources de tout un groupe d'armées, ce qui permettrait à Joffre de reprendre le stockage des ressources pour l'offensive de la Somme. Joffre croyait également que Nivelle serait plus enclin à lancer la contre-offensive de Verdun qu'il cherchait depuis longtemps.

Le 22 mai 1916, peu après ce bouleversement, Nivelle lance la contre-offensive. L'objectif était la reconquête du fort de Douaumont, avec sa position dominante sur la rive est de la Meuse et sa valeur politique en tant que symbole des premiers succès de l'Allemagne. L'attaque française a bien progressé dans un premier temps, mais les Allemands, comme Pétain l'avait craint, étaient encore trop forts. La force d'assaut a réussi à pénétrer dans la forteresse mais a été repoussée en quelques heures par une forte contre-attaque.

À la suite de cette contre-offensive ratée, Pétain réaffirme son autorité sur les opérations militaires à Verdun. En théorie, la nouvelle structure de commandement conçue par Joffre avait soulagé Pétain de ses responsabilités tactiques dans le secteur, mais en réalité Pétain a conservé le contrôle et il a tenu Nivelle en laisse très courte.

En juin, les Allemands lancent une nouvelle attaque visant à chasser les forces françaises de la rive est de la Meuse. Les Allemands envahissent rapidement les positions françaises éloignées et se dirigent vers Fort Vaux. Le commandant Sylvain-Eugène Raynal a défendu le fort avec une force d'environ 600 hommes, dont de nombreux soldats blessés qui s'y étaient réfugiés alors que l'offensive allemande déferlait. L'artillerie lourde a pilonné le fort, l'amortissant pour une attaque par un corps allemand entier. Raynal et sa vaillante force réussirent à détourner les assauts allemands pendant près d'une semaine avant de succomber à la soif lorsque leurs réserves d'eau s'épuisèrent. Bien que le fort tombe, la position défensive de Raynal enlise les Allemands. L'engagement avait également prouvé une fois de plus la puissance défensive des forts français. Pendant toute la campagne de 10 mois, les Allemands n'ont capturé que Douaumont et Vaux.

L'offensive franco-britannique de la Somme a enfin démarré le 1er juillet, imposant d'énormes exigences aux forces allemandes sur le front occidental. Le 12 juillet, la cinquième armée du prince héritier Guillaume fit un dernier effort pour s'emparer de Verdun, mais les Français lui infligent de lourdes pertes et la repoussent après des jours d'intenses combats. Son plan de victoire à Verdun échoué, Falkenhayn déplaça ses forces dans la Somme pour faire face à la nouvelle offensive alliée.

L'échec des Allemands à capturer Verdun eut des répercussions dramatiques : en août 1916, le Kaiser Guillaume II remplaça Falkenhayn par le maréchal Paul von Hindenburg. Hindenburg et son brillant chef d'état-major, le général Erich Ludendorff, avaient remporté une série de grandes victoires sur les Russes sur le front de l'Est.

Peu de temps après avoir pris leurs nouvelles positions, Hindenburg et Ludendorff ont inspecté le secteur de Verdun et l'ont décrit comme « un enfer ordinaire ». Le nouveau chef d'état-major a informé le Kaiser Wilhelm que « les batailles là-bas épuisent notre armée comme une plaie ouverte ». Hindenburg écrivit plus tard : « Dans une large mesure, la fleur de nos meilleures troupes de combat avait été sacrifiée dans l'entreprise. Le public à domicile s'attendait toujours à une issue glorieuse à l'offensive. Il ne serait que trop facile de donner l'impression que tous ces sacrifices ont été vains. Hindenburg arrêta les opérations offensives à Verdun et ordonna au prince héritier Wilhelm de consolider ses forces dans des positions défensives. Pour le haut commandement allemand, la bataille de Verdun était terminée et ils espéraient que les Français la verraient de la même manière.

Pétain n'avait pas cette intention. Il savait qu'avant de pouvoir revendiquer la victoire, il faudrait reprendre le fort de Douaumont. Perchées au sommet du point culminant à l'est de la Meuse, ses tourelles blindées commandaient le champ de bataille, faisant pleuvoir des tirs d'artillerie allemande sur les forces françaises et Verdun même. Pétain planifia une contre-offensive majeure à l'automne 1916 pour reprendre les forts de Douaumont et de Vaux, ainsi que toute la ligne de crête à l'est de la rivière.

Il a travaillé en étroite collaboration avec Nivelle pour assembler des canons et des munitions pour l'attaque et pour affiner le concept de Nivelle d'un « barrage roulant », dans lequel un rideau de tirs d'artillerie était lancé directement devant les formations d'assaut, puis déplacé vers l'avant à intervalles réguliers pour fournir appui-feu au fur et à mesure que l'infanterie avançait. Les deux hommes conviennent que le général Charles Mangin doit mener l'attaque. Surnommé « le Boucher » par ses détracteurs, Mangin était un habile tacticien qui menait personnellement ses troupes au combat. Pétain a veillé à ce que les bataillons de Mangin soient renforcés et équipés des dernières armes, notamment des lance-grenades, des fusils automatiques et des lance-flammes.

La contre-offensive débute le 19 octobre. Pétain a amassé plus de 700 canons lourds, dont une batterie de nouveaux canons ferroviaires « super lourds » de 400 mm, et autant de pièces légères et moyennes. Il a fait du tir de contrebatterie une priorité absolue, et en seulement trois jours, l'artillerie française, dirigée par des ballons et des avions d'observation, a mis KO plus de la moitié des batteries allemandes dans le secteur de Douaumont.

Pour garder les Allemands déséquilibrés, Mangin n'a pas attaqué à l'aube comme d'habitude mais est resté en position toute la matinée. Puis, à 14 heures, des cris de guerre retentirent dans l'air frais de l'automne. Les bataillons d'assaut de tête de Mangin réussissent à surprendre les défenseurs allemands et envahissent rapidement leurs lignes de front. Un obus d'artillerie lourde a pénétré le fort Douaumont pendant le bombardement et a déclenché un incendie qui a forcé les Allemands à sortir. Le feu est maîtrisé, mais pas avant que l'infanterie française n'ait envahi les positions allemandes. Une heure après le début de l'attaque, des roquettes de signalisation se sont élevées au-dessus du fort Douaumont, incitant l'artillerie française à déplacer son feu. Les troupes d'assaut ont utilisé des miroirs pour envoyer un message d'un mot au poste de commandement tactique de Fort Souville : Victoire. Des acclamations ont retenti à la nouvelle qu'après huit mois, Fort Douaumont était de retour aux mains des Français.

Les Allemands ont subi de lourdes pertes pendant la contre-offensive et, le 1er novembre, l'avancée constante de l'infanterie française a forcé le prince héritier Guillaume à abandonner le fort Vaux, son autre grand prix. Ludendorff a déploré plus tard : « La perte [des forts] était grave, mais encore plus grave était la décimation totalement inattendue de certaines de nos divisions.

Pétain persiste dans son offensive. Après avoir consolidé ses positions autour de Douaumont, il s'est déplacé pour repousser les Allemands plus loin, pour assurer la sécurité du fort. Le 14 décembre, les Français attaquent, infligeant de lourdes pertes aux Allemands. Alors que la bataille de Verdun touchait à sa fin au milieu d'une tempête de neige le 16 décembre, les Allemands étaient presque retombés à leur point de départ de février. Cette dernière attaque scelle la victoire française. Ludendorff a concédé : « Nous avons non seulement subi de lourdes pertes, mais nous avons également perdu des positions importantes. La tension au cours de cette année s'était avérée trop grande… Nous étions complètement épuisés sur le front occidental.

La bataille de Verdun a été l'une des batailles les plus longues et les plus sanglantes de l'histoire, durant près de 10 mois et coûtant plus d'un demi-million de victimes françaises et allemandes. La victoire française marqua la descente de l'Allemagne dans l'abîme. Alors que de nombreux individus ont contribué au triomphe, Pétain les dominait tous. Le général Joffre écrira plus tard : « Ce qui a sauvé Verdun, c'est le sens tactique très développé de [Pétain], son perfectionnement continuel des moyens de défense et l'amélioration constante qu'il a apportée à l'organisation du commandement des unités supérieures. Le général Pétain était le cœur et l'âme de l'action.

Robert B. Bruce est l'auteur de Pétain : de Verdun à Vichy. Pour aller plus loin, il recommande également : Verdun, par Henri-Philippe Pétain, et Le prix de la gloire, par Alistair Horne.


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