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Les 12 paléontologues les plus influents

Les 12 paléontologues les plus influents



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Sans les efforts concertés de milliers de paléontologues, de biologistes de l'évolution et de géologues, nous n'en saurions pas autant sur les dinosaures qu'aujourd'hui. Vous trouverez ci-dessous les profils de 12 chasseurs de dinosaures du monde entier qui ont largement contribué à notre connaissance de ces bêtes anciennes.

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Luis Alvarez (1911-1988)

Luis Alvarez (à gauche) accepte un prix du président Harry S Truman.

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

Par sa formation, Luis Alvarez était un physicien, pas un paléontologue, mais cela ne l'a pas empêché de théoriser sur l'impact d'un météore qui a tué les dinosaures il y a 65 millions d'années, puis de découvrir (avec son fils, Walter) cratère d’impact sur la péninsule du Yucatan au Mexique, sous forme de restes épars de l’élément iridium. Pour la première fois, les scientifiques ont une explication convaincante de la disparition des dinosaures il y a 65 millions d'années - ce qui, bien sûr, n'a pas empêché les non-conformistes de proposer des théories alternatives douteuses.

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Mary Anning (1799-1847)

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

Mary Anning était un chasseur de fossiles influent avant même que cette phrase ne soit largement utilisée: au début du 19e siècle, en fouillant la côte du Dorset en Angleterre, elle récupéra les restes de deux reptiles marins (un ichtyosaure et un plésiosaure), ainsi que le premier ptérosaure de tous les temps. déterré en dehors de l'Allemagne. Étonnamment, à sa mort en 1847, Anning avait reçu de l’Association britannique pour l’avancement de la science une rente viagère, à une époque où les femmes n’étaient pas supposées être alphabétisées et encore moins capables de pratiquer la science! (Anning était aussi, au fait, l'inspiration de la comptine pour enfants âgés "Elle vend des coquillages au bord de la mer.")

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Robert H. Bakker (1945-)

Frederick M. Brown / Getty Images

Pendant près de trois décennies, Robert H. Bakker a été le principal défenseur de la théorie selon laquelle les dinosaures avaient le sang chaud comme des mammifères, plutôt que de sang-froid comme des lézards modernes (sinon, comment le cœur des sauropodes aurait-il pu pomper du sang La voie à suivre jusqu'à la tête?) Tous les scientifiques ne sont pas convaincus par la théorie de Bakker qu'il a héritée de son mentor, John H. Ostrom, le premier scientifique à proposer un lien évolutif entre dinosaures et oiseaux - mais il a suscité un débat animé métabolisme des dinosaures qui persisteront probablement dans un avenir prévisible.

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Barnum Brown (1873-1963)

Barnum Brown à droite.

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

Barnum Brown (oui, il a été nommé d'après P. Barnum, célèbre dans le cirque itinérant) n'était pas vraiment un grand novateur ni un scientifique, ni même un scientifique ou un paléontologue. Au début du 20e siècle, Brown s'est fait un nom en tant que chasseur de fossiles en chef du musée américain d'histoire naturelle de New York, raison pour laquelle il préférait la dynamite (rapide) aux pioches (lentes). Les exploits de Brown ont attisé l'appétit du public américain pour les squelettes de dinosaures, en particulier dans sa propre institution, qui est aujourd'hui le plus célèbre dépositaire de fossiles préhistoriques du monde entier. La découverte la plus célèbre de Brown: les premiers fossiles documentés de Tyrannosaurus Rex.

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Edwin H. Colbert (1905-2001)

Edwin H. Colbert sur une fouille en Antarctique.

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

Edwin H. Colbert avait déjà fait sa marque en tant que paléontologue (découvrant les premiers dinosaures Coelophysis et Staurikosaurus, entre autres) lors de sa découverte la plus influente, en Antarctique: un squelette du reptile ressemblant à un mammifère, Lystrosaurus, qui prouva que l'Afrique et ce continent géant du sud faisait partie d’une masse terrestre gigantesque. Depuis lors, la théorie de la dérive des continents a beaucoup fait pour améliorer notre compréhension de l'évolution des dinosaures; Par exemple, nous savons maintenant que les premiers dinosaures ont évolué dans la région du supercontinent Pangaea, qui correspond à l'Amérique du Sud moderne, puis se sont étendus au reste des continents du monde au cours des prochains millions d'années.

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Edward Drinker Cope (1840-1897)

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

Personne dans l'histoire (à l'exception peut-être d'Adam) n'a nommé plus d'animaux préhistoriques que le paléontologue américain du XIXe siècle, Edward Drinker Cope, qui a écrit plus de 600 articles au cours de sa longue carrière et attribué des noms à près de 1 000 vertébrés fossiles (dont Camarasaurus et Dimetrodon). ). Aujourd'hui, cependant, Cope est surtout connu pour son rôle dans Bone Wars, sa querelle persistante avec son rival rival Othniel C. Marsh (voir diapositive n ° 10), qui ne craignait pas lui-même la chasse aux fossiles. A quel point ce choc de personnalités était-il amer? Plus tard dans sa carrière, Marsh a veillé à ce que Cope se voit refuser des postes à la fois à la Smithsonian Institution et à l'American Museum of Natural History!

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Dong Zhiming (1937-)

Magazine de Chine

Une source d'inspiration pour toute une génération de paléontologues chinois, Dong Zhiming a été le fer de lance de nombreuses expéditions dans la formation Dashanpu au nord-ouest de la Chine, où il a mis au jour les restes de divers hadrosaurs, pachycéphales et sauropodes (nommant lui-même pas moins de 20 genres distincts de dinosaures, y compris Shunosaurus). Micropachycephalosaurus). D'une certaine manière, l'impact de Dong a été ressenti plus profondément dans le nord-est de la Chine, où des paléontologues inspirés de son exemple ont mis au jour de nombreux spécimens de dino-oiseaux des gisements de fossiles du Liaoning - dont beaucoup ont apporté un éclairage précieux sur la lente transition évolutive des dinosaures en oiseaux.

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Jack Horner (1946-)

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

Pour beaucoup de gens, Jack Horner restera pour toujours l’inspiration du personnage de Sam Neill dans la première parc jurassique film. Cependant, Horner est surtout connu des paléontologues pour ses découvertes révolutionnaires, notamment les vastes sites de nidification du dinosaure à bec de canard Maiasaura et un morceau de Tyrannosaurus Rex avec des tissus mous intacts, dont l'analyse a soutenu la descendance évolutive des oiseaux. des dinosaures. Dernièrement, Horner a fait la une pour son projet semi-sérieux de clonage d'un dinosaure à partir d'un poulet vivant et, un peu moins controversé, pour sa récente affirmation selon laquelle le dinosaure à cornes et à collerette Torosaurus était en réalité un adulte Triceratops particulièrement âgé.

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Othniel C. Marsh (1831-1899)

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

À la fin du XIXe siècle, Othniel C. Marsh s'est assuré une place dans l'histoire en nommant des dinosaures plus populaires que tout autre paléontologue, y compris Allosaurus, Stegosaurus et Triceratops. Aujourd'hui, cependant, on se souvient mieux de lui pour son rôle dans la guerre des os, sa longue querelle avec Edward Drinker Cope (voir la diapositive n ° 7). Grâce à cette rivalité, Marsh et Cope ont découvert et nommé beaucoup, beaucoup plus de dinosaures que s'ils avaient réussi à coexister pacifiquement, faisant ainsi progresser considérablement nos connaissances sur cette race éteinte. (Malheureusement, cette querelle a également eu un impact négatif: Marsh and Cope a érigé si rapidement et négligemment différents genres et espèces de dinosaures que les paléontologues modernes nettoient encore les dégâts.)

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Richard Owen (1804-1892)

Wikimedia Commons / Creative Commons 3.0

Loin d’être la personne la plus gentille de cette liste, Richard Owen a utilisé sa position haute (en tant que surintendant de la collection de fossiles de vertébrés au British Museum, au milieu du XIXe siècle) pour intimider et intimider ses collègues, y compris l’éminent paléontologue Gideon Mantell. Néanmoins, on ne peut nier l’impact d’Owen sur notre compréhension de la vie préhistorique; Après tout, c'est lui qui a inventé le mot "dinosaure" et il a également été l'un des premiers spécialistes à étudier Archaeopteryx et les thérapsides ("reptiles de type mammifère") récemment découverts d'Afrique du Sud. Curieusement, Owen était extrêmement lent à accepter la théorie de l'évolution de Charles Darwin, peut-être jaloux qu'il n'ait pas eu l'idée lui-même!

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Paul Sereno (1957-)

Jemal comtesse / Getty Images

Version du début du XXIe siècle d'Edward Drinker Cope et d'Othniel C. Marsh, mais avec une disposition beaucoup plus agréable, Paul Sereno est devenu le visage public de la chasse aux fossiles de toute une génération d'écoliers. Souvent parrainé par la National Geographic Society, Sereno a dirigé des expéditions bien financées sur des sites de fossiles du monde entier, notamment en Amérique du Sud, en Chine, en Afrique et en Inde, et a nommé de nombreux genres d'animaux préhistoriques, dont l'un des plus anciens vrais dinosaures. , l’Eoraptor sud-américain. Sereno a connu un succès particulier en Afrique du Nord, où il a dirigé des équipes qui ont découvert et nommé à la fois le sauropode géant Jobaria et le vicieux "grand lézard de requin blanc", Carcharodontosaurus.

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Patricia Vickers-Rich (1944-)

L'Australien

Patricia Vickers-Rich (avec son mari, Tim Rich) a fait plus que tout autre scientifique pour faire progresser la paléontologie australienne. Ses nombreuses découvertes à Dinosaur Cove, notamment l'ornithopode à grands yeux Leaellynasaura, du nom de sa fille, et le controversé dinosaure Timimus, "l'oiseau mimique", ont montré que certains dinosaures prospéraient dans les conditions quasi arctiques du Crétacé en Australie. , donnant ainsi du poids à la théorie selon laquelle les dinosaures étaient à sang chaud (et plus adaptables aux conditions environnementales extrêmes qu'on ne le pensait auparavant). Vickers-Rich n’a également pas hésité à solliciter le parrainage de sociétés pour ses expéditions de dinosaures; Qantassaurus et Atlascopcosaurus ont été nommés en l'honneur de sociétés australiennes!